Aquí yace un héroe de la Guerra Civil, el teniente coronel Manuel Antonio Chaves en el Cementerio de San Mateo... probablemente.

Los descendientes de Chaves erigieron recientemente una lápida militar oficial junto a una gran cruz de cemento en lo que creen es la tumba de su tío tatarabuelo, a la que se le perdió la pista hace más de 100 años. Phillip Márquez, tataranieto sobrino de "El Leoncito", reconoció que no hay pruebas fehacientes de que Chaves se encuentre enterrado aquí, aunque todos los indicios apuntan a esta área, lo que es suficiente para la familia.

"Miren el lugar, nos encontramos en medio de la nada", dijo Márquez. "Es un buen lugar para ser enterrado y olvidado. Vamos a cambiar eso. Si no es aquí, deben estar en alguna parte del cementerio. Es lógico".

La familia, incluyendo el tataranieto de Chaves, Amado Chaves Summers, organizó una ceremonia en el cementerio hace unas semanas que incluyó las 21 salvas de ordenanza a cargo de los grupos Veteranos Ayudando a Veteranos, Puesto No, 8 de la Legión Estadounidense y la Guardia Patriótica.

La lápida fue encargada por el organismo Asuntos de Veteranos de Estados Unidos, con la ayuda de otro de los tátarasobrinos de Chaves, Esteban Mirabal.

"No fue una tarea fácil", indicó.

Mirabal dijo que tuvieron que demostrar que Chaves era un ex combatiente de la Guerra Civil y tenía derecho a una lápida militar. Chaves es famoso por haber sido elegido para encabezar las fuerzas del mayor John Chivington en la Batalla del Paso de la Glorieta, en la que los soldados de la Unión destruyeron un tren de suministros de los confederados, obligándoles a replegarse tras haber invadido Nuevo México.

"Fue un soldado en el ejército y ayudó a repeler a los confederados nuevamente a Texas y Misurí, de donde no debían haber salido", dijo Joel Granados, igualmente tátarasobrino de Chaves.

Mirabal señaló que tuvieron además que confirmar que no ha sido localizada la tumba oficial de Chaves, ni siquiera en el Cementerio Nacional de Santa Fe.

El nombre de Chaves está esculpido en la lápida, al igual que su fecha de nacimiento y muerte. Nació el 18 de octubre de 1818 y falleció en enero de 1889.

Márquez, Mirabal y Granados trabajaron un jueves para erigir la lápida en una plataforma de cemento. Colocaron además dos placas de granito, una en honor del Leoncito --un "distinguido combatiente de Nuevo México", dice la inscripción-- y otra en honor de su esposa Vicenta Labadie.

"Hacemos esto porque, básicamente, nos sentimos orgullosos de él", dijo Granados.

Márquez y un amigo descubrieron la cruz de cemento oculta entre la maleza en el cementerio de San Mateo hace unos 15 años.

La cruz estaba rematada por una vara de metal con un medallón de latón. Ese medallón desapareció, pero Márquez cuenta con una réplica, que describe un indio a caballo rematado con la inscripción "Guerras indias".

La medalla, establecida en 1907, fue otorgada a los soldados del ejército estadounidense que participaron en combate contra los indios antes de 1891.

Márquez cree que la medalla es uno de los principales indicios de que éste fue el lugar donde fue enterrado Chaves. Márquez dijo que Chaves era conocido en aquel entonces por su reputación de combatir con los indios.

"No los odiaba", señaló. "Todo el mundo estaba mezclado en las campañas contra los indios. ... Era la moralidad de entonces".

Además, Márquez cree que Chaves fue famoso en el siglo XIX y su familia era acomodada por lo que podrían haber costeado la cruz, mucho mayor que otras cabeceras de tumbas viejas que se conservan en el cementerio.

"Muchas de esas lápida carecen de inscripción", señaló. "¿Quién sabe la gente que estaba enterrada allí?".

La historia de Chaves hizo creer además a Márquez y Granados que El Leoncito habría sido enterrado en San Mateo. Según Granados, el libro "Little Lion of the Southwest: A Life of Manuel Antonio Chaves" (El Leoncito del Sudoeste: la vida de Manuel Antonio Chávez) de Marc Simmons, narra su vida.

Granados dijo que Chaves fue elegido para participar en una expedición comercial, que podría haber sido una caza de esclavos, a los 16 años. El grupo se topó con los navajos cerca del Cañón de Chelly, donde fue exterminado, salvo Chaves. Granados cree que a lo mejor se desmayó o se hizo el muerto y luego regresó a la aldea de Cebolleta.

De regreso, se detuvo en lo que sería luego San Mateo y prometió a Dios que construiría allí un altar si sobrevivía. Posteriormente mantuvo su promesa y levantó una iglesia en el lugar. Tras su muerte, fue enterrado allí.

Empero, otra familia adquirió eventualmente la propiedad, que es ahora el Lee Ranch en San Mateo, y exhumó el cadáver de Chaves para trasladar su tumba. Fue entonces cuando el lugar de su nuevo sitio de descanso quedó confuso. Según Máquez, seguramente los restos de Chaves fueron trasladados al cementerio de San Mateo, situado a corta distancia de su emplazamiento original.

"Es lo lógico", agregó.

Granados dijo que Chaves fue olvidado con el tiempo, probablemente porque era hispano, ensombrecido por figuras históricas anglo como Billy the Kid. Agregó que los hispanos no eran muy aficionados a escribir libros o cartas, así que la historia de Chaves quedó indocumentada.

"Sin el libro (de Simmons), me olvidé de él pero estoy emparentado con él", indicó.

Márquez dijo que Chaves era más activo que jactancioso, por lo que rehuyó la publicidad.

Granados y Márquez descubrieron que estaban emparentados con Chaves debido a una partida de bautismo de 1881. Según el documento, Chaves fue padrino de la bisabuela de Márquez, Eufelia Chávez, hija del hermano del Leoncito, Julián Chávez.

Granados dijo que siempre le intrigó el origen de San Mateo, pero no se preocupó de hacer las debidas averiguaciones hasta que tuvo 50 años. El libro de Simmons le ayudó a componer el rompecabezas.

Expuso además las aventuras y peligros encarados por Chaves.

"¿No es interesante la historia?", preguntó. "Es mejor que la ficción. Las historias de la vida real son más extraordinarias que la ficción. Me gustaría ser la mitad del hombre que fue él. Me siento orgulloso de que fue un héroe y una persona de bravura".

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Información de: Gallup Independent, http://www.gallupindependent.com