En cinco años como administradora de una secundaria, Jesse Tijerina nunca conoció a nadie como Mario Carrasco.

"Tiene muchas ganas", dijo Tijerina en español para describir al adolescente.

Pero esa voluntad no siempre estuvo ahí para el estudiante de 17 años de la secundaria Greeley Central, quien está tratando de juntar suficiente dinero para alimentar a 150 soldados y veteranos porque "es lo correcto".

De hecho, el año pasado Carrasco tuvo más ausencias que asistencias a la escuela cuando estaba en Northridge.

"Lo trajimos aquí y se volvió otra persona", dijo Tijerina. "No es que la otra escuela fuera mala. Él sólo quería comenzar de nuevo. Sabía que si empezaba de cero se enderezaría. Viene de un entorno que es duro y él sabía que iba por el camino equivocado".

Carrasco trató de inscribirse en la escuela al comienzo del ciclo escolar, pero no había cupo, relató Tijerina. Fiel a su personalidad, no obstante, nunca se rindió.

"Me llamaba todos los días, algunas veces hasta dos veces diarias", dijo riéndose Tijerina. "'¿Ya me aceptaron? ¿Ya me aceptaron?' Supe en ese momento que tenía que hacer lo que fuera necesario para traerlo aquí. Y ha sido una parte especial de Central".

Cuando Carrasco finalmente pudo integrarse hace casi un mes al ciclo escolar, Tijerina indicó que los dos congeniaron desde el principio.

"Él se involucró en muchas cosas a diferentes niveles", señaló Tijerina. "Le dije que sólo hiciera algunos amigos y cosas diferentes. Pero él vino a verme para recaudar dinero para esto y aquello. Hablaba sobre todas estas cosas diferentes".

Fue mientras Carrasco estaba en casa viendo el canal de televisión por cable C-SPAN cuando se dio cuenta de lo que quería hacer.

"Ellos estaban dando un discurso sobre cuánta ayuda necesitaban para construir una escuela militar", dijo él. "Me impactó".

Carrasco no encontró ningún club que le interesara, por eso comenzó el suyo llamado USS Greeley, las siglas en inglés de Apoyo Unido para Soldados.

"Pensé que era una especie de juego interesante (de palabras) por como nombran a los buques USS (de la Naval estadounidense), lo que fuera", indicó.

Carrasco le llevó la idea a Tijerina y junto con el profesor Ken Magruder, la administradora aceptó patrocinar al club.

"Para mí, ver a este muchacho con esta especie de confianza en sí mismo fue increíble", aseguró Tijerina. "Y esta idea era nueva y relevante para hoy. Simplemente es súper increíble".

Carrasco hizo la convocatoria de los miembros y ahora suman alrededor de una decena. También se hizo cargo de las solicitudes de los nuevos miembros para los oficiales. El grupo se reúne semanalmente para proponer ideas para recaudar dinero para una cena de agradecimiento y planificar otros eventos.

Hasta ahora USS Greeley ha rendido honores a infantes de marina en el medio tiempo de un juego de baloncesto. Los miembros han trabajando concesiones para recaudar dinero. Para el Día de San Valentín, Carrasco tuvo otra idea para los enamorados: el joven llenó latas vacías de refresco Crush con un globo y algunos chocolates. El grupo recaudó 250 dólares.

Y para el Día de Martin Luther King Jr. el grupo marchó en el desfile y entregó su solicitud para recibir un premio MLK Appreciation Award de parte de la Fundación Éxito, con la cual USS Greeley ganó otros 250 dólares.

"Esto es una locura", comentó Tijerina. "De ser un joven con más de 200 ausencias a uno que está organizando esto. Viene a mi oficina casi a diario. '¿Podemos hacer esto? ¿Podemos hacer aquello?' Él ha coordinado gran parte de todo esto. Y lo que hace sacrificando su tiempo es increíble".

Sin embargo, todo lo que le importa a Carrasco es reunir a los hombres que sirvieron y sirven a su país para una cena de reconocimiento.

Pero el grupo tiene un largo camino por recorrer si es que espera alcanzar su objetivo de juntar 2.000 dólares para mayo. Carrasco está preocupado de no lograrlo, pero está trabajando en más eventos para recaudar fondos, y no se detendrá hasta lograrlo.

"Sólo me preocupa conseguir el dinero", indicó Carrasco. "Afuera no hay nada como esto y ellos han hecho mucho por nosotros. Somos libres por ellos y yo sólo quiero agradecer".

----

Reportaje del diario The Tribune: http://www.greeleytribune.com/