Delta Air Lines anunció el lunes que está por comprar una refinería, en un intento novedoso — y algunos dicen riesgoso — de reducir su factura de combustible para aviones en 300 millones de dólares anuales.

La aerolínea, con oficinas corporativas en Atlanta, dijo que está comprando la refinería por 150 millones de dólares a Phillips 66, una empresa que se separó de ConocoPhillips. La refinería — en Trainer, Pensilvania, cerca de Filadelfia — ha tenido problemas para ser redituable y ConocoPhillips planeaba cerrarla si no hallaba un comprador.

Entonces ¿por qué la está comprando Delta?

El combustible se ha vuelto el gasto más grande y volátil para la mayoría de las compañías aéreas, incluida Delta.

Las aerolíneas de Estados Unidos pagaron un promedio de 2,86 dólares por galón de combustible para aviones el año pasado, frente a 2,09 dólares en 2007, según estadísticas del Departamento del Transporte.

A nadie le gusta el aumento en el precio de la gasolina, pero para las compañías aéreas, que gastan miles de millones de galones al año, puede ser un tema realmente agobiante.

Los aviones de Delta consumieron 3,9 millones de galones de combustible el año pasado, que le costaron a la aerolínea 1.800 millones de dólares: un 36% de sus gastos operativos.

Las aerolíneas han tratado de combatir el creciente costo del combustible mediante la compra de aviones con menor consumo de combustible y experimentan con biocombustibles, pero ninguna es una solución inmediata.

Puede tardar una década el modernizar una flota entera y los biocombustibles aún no han demostrado ser viables económicamente. Las aerolíneas también tratar de limitar su exposición ante las grandes subidas de precio a través de un proceso financiero conocido como cobertura. Si los precios caen drásticamente, acaban perdiendo mucho dinero.

Comprar una refinería "es un enfoque innovador para la gestión de nuestro gasto más grande", dijo el director ejecutivo de Delta, Richard Anderson. Es una "inversión modesta" que puede compararse a la compra de un avión nuevo de gran tamaño.

Ninguna compañía aérea ha tenido nunca una refinería, por lo que Delta podría iniciar una tendencia.

"Si esto funciona, vamos a ver a todo el mundo haciendo lo mismo", dijo Ray Neidl, un especialista en aerolíneas de la firma Maxim Group.

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Los periodistas de The Associated Press Chris Kahn y Scott Mayerowitz en Nueva York y Marc Levy en Harrisburg, Pensilvania, contribuyeron para este despacho.