Los pedidos de bienes duraderos a fábricas registraron en marzo su mayor retroceso en tres años, debido mayormente a que se desplomó la demanda de aeronaves comerciales.

Pero las compañías además ordenaron menos maquinaria y otros equipos, una señal que la producción manufacturera podría disminuir.

Las órdenes de bienes duraderos se desplomaron 4,2% en marzo, la caída más pronunciada desde enero de 2009, dijo el miércoles el Departamento de Comercio. Los pedidos de aeronaves comerciales, una categoría volátil, descendieron casi 50%.

Excluyendo equipo de transporte, las órdenes bajaron 1,1%. Se trata de la segunda caída en esa categoría en tres meses.

Y los pedidos de los llamados bienes de capital "medulares", una buena medida sobre los planes de inversión de las empresas, descendieron 0,8%. Las compañías recortaron sus pedidos de acero y otros materiales, maquinaria industrial y computadoras.

Por otro lado, los embarques de bienes duraderos aumentaron el mes pasado, lo cual se suma al crecimiento del primer trimestre del año. El gobierno emitirá el viernes un reporte sobre la economía en el primer cuarto de 2012.

Pero la caída en los pedidos a fábrica indica que el crecimiento podría disminuir en los próximos meses, dijeron economistas.

"Este fue un reporte débil", dijo Ellen Zentner, economista de mayor rango en Nomura Securities. "Ciertamente apunta a una disminución en la inversión empresarial en momentos en que entramos al segundo cuarto", agregó.

Un bien duradero es aquel del cual se espera que su vida útil sea de al menos tres años; los ejemplos varían desde electrodomésticos a automóviles y maquinaria pesada a aviones.

Los pedidos de autos y autocares subieron apenas 0,1%, mucho menos del avance de 2% de febrero. La producción de automóviles ha crecido al aumentar los estadounidenses sus compras de autos y camiones este año, impulsando la productividad de las plantas fabricantes y de sus proveedores. Pero el pequeño aumento de marzo sugiere que la producción está disminuyendo.

Los cambios en los pedidos de aeronaves se reflejaron mayormente en las órdenes recibidas por The Boeing Co. La compañía ha reportado en general un aumento en la demanda desde el otoño pasado, pero Zentner señaló que ésta recibió pedidos por 53 aeronaves en marzo, en comparación con 237 en febrero.