Un ex ingeniero de BP, que borró intencionalmente más de 300 mensajes de texto en los que se afirmaba que los esfuerzos de la compañía para controlar el derrame de petróleo en el Golfo de México eran infructuosos, salió el martes en libertad bajo fianza, después de ser la primera persona arrestada en el caso.

El ex ingeniero, Kurt Mix, también admitió que la cantidad de crudo que se fugaba era mayor de lo que BP reportó, dijo el martes el Departamento de Justicia de Estados Unidos.

En los primeros cargos criminales que se formulan en relación con la mortal explosión en la plataforma de perforación Deepwater Horizon ocurrida en abril de 2010, el Departamento de Justicia arrestó a Mix y lo instruyó de dos cargos de obstrucción de justicia por destruir evidencia solicitada por las autoridades federales, informaron oficiales en un comunicado.

En su comparencia en una corte federal de Texas, a Mix, de 50 años, se le dictó auto de libertad previo pago de una fianza de 100.000 dólares.

Los cargos se presentaron un día antes de que un juez federal en Nueva Orleáns sopese una moción que otorga aprobación preliminar a un acuerdo de 7.800 millones de dólares entre BP y un comité de demandantes en un caso civil. Los procesadores de camarón han objetado porque, alegan, el acuerdo no los compensa adecuadamente.

Tener un cálculo preciso del caudal del derrame era necesario para determinar el monto de las sanciones civiles y penales que enfrentarían BP y las otras compañías involucradas en la perforación del pozo Macondo, según la Ley de Aguas Limpias.

En un comunicado enviado por correo electrónico, BP dijo que no comentaría sobre el caso, pero que coopera con el Departamento de Justicia y con otras investigaciones sobre el derrame. "BP tiene claras políticas que requieren la preservación de evidencia en este caso y ha implementado esfuerzos sustanciales y vigentes para preservar evidencia", dice el comunicado.

Mix, de Katy, Texas, ya no labora para BP. De declarársele culpable, enfrenta una condena máxima de 20 años de cárcel y una multa de hasta 250.000 dólares por cada cargo.

El ingeniero borró más de 200 mensajes enviados a un supervisor de BP desde su iPhone en octubre de 2010, los cuales contenían información sobre cuánto petróleo se estaba derramando, y luego borró otros 100 al año siguiente pese a que recibió numerosas advertencias legales para que preservara la información, dijo el Departamento de Justicia en un boletín de prensa.

En el primer día de mayo de 2010, cuando BP comenzó a usar el método de inyección de lodos en el pozo para tapar el derrame, Mix envió un mensaje a su supervisor cuyo texto decía que calculaba que se escapaban 15.000 barriles de crudo por día, una cantidad mayor a lo que podía contener el método empleado por BP.

La plataforma estalló la noche del 20 de abril de 2010, matando a 11 personas y provocando el peor desastre petrolero en costas de Estados Unidos. Más de 750 millones de litros (200 millones de galones) de crudo se vertieron al mar antes de que se lograra contener el derrame.

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Ramit Plushnick-Masti contribuyó a este despacho desde Houston.