Una agencia reguladora propuso el viernes que las compañías de alimentos que quieran utilizar nanotecnología en su empaquetado proporcionen datos de exámenes adicionales para demostrar que sus productos son seguros.

La Administración de Alimentos y Medicinas (FDA por sus siglas en inglés) emitió el viernes lineamientos tentativos para empresas de alimentos y cosméticos interesadas en utilizar nanopartículas, que se miden en billonésimas de metro. Los materiales a nanoescala tienen generalmente un diámetro menor a 100 nanometros. Una hoja de papel, en comparación, tiene un espesor de 100.000 nanometros. Un cabello humano tiene un grosor de 80.000 nanometros.

Las partículas submicroscópicas están apareciendo cada vez más en productos regulados por la FDA, como bloqueadores de sol, lociones para la piel y revestimientos de anteojos para reducir el resplandor. Algunos científicos creen que esta tecnología algún día será usada en medicina, pero el anuncio de la agencia no trata ese uso.

El esbozo de guía sugiere que la FDA exigirá a las compañías de alimentos demostrar la seguridad de cualquier envase que utilice nanotecnología.

Bajo las reglas vigentes desde hace mucho tiempo, a las empresas no se les exige buscar aprobación regulatoria antes de sacar al mercado productos que contengan ingredientes y materiales establecidos, como cafeína, condimentos y varios conservantes.

Pero funcionarios de la FDA señalaron el viernes que se exigiría más escrutinio a alimentos y envases que contengan nanopartículas.

"En este punto, en términos de la ciencia, pensamos que es probable que no aplique la exención y alentaríamos a la gente a venir y hablar con nosotros", dijo Dennis Keefe, director de la oficina de seguridad en aditivos alimenticios de la FDA.

Keefe dijo que las compañías están estudiando si las nanopartículas pueden reducir el riesgo de contaminación bacterial en ciertos alimentos. Indicó que la agencia sólo tiene conocimiento de un envase de alimentos que se encuentra actualmente en el mercado que utiliza nanopartículas, pero no lo identificó. Agregó que se esperan más en los próximos años.

La FDA ha manifestado en el pasado su posición de que la nanotecnología no es intrínsecamente insegura; sin embargo, los materiales a escala nano representa diferentes cuestiones de seguridad que las cosas que son mucho más grandes.