Los estadounidenses compraron menos casas usadas durante marzo, un recordatorio de que el mercado de vivienda continúa débil.

La Asociación Nacional de Corredores de Bienes Raíces dijo el jueves que las ventas de casas cayeron 2,6% el mes pasado a una tasa anual ajustada por temporada de 4,48 millones. Esta siguió a una cifra revisada de 4,6 millones en febrero.

Un invierno benigno pudo haber alentado a más gente a comprar en meses anteriores, robando esencialmente ventas a marzo.

Los primeros tres meses de 2012 representaron las mejores ventas de invierno en cinco años. El incremento ofrece cierto aliento antes de la temporada de compra de primavera. No obstante, las ventas siguen estando muy por abajo de los seis millones por año que los economistas consideran reflejo de un mercado saludable.

Los compradores primerizos, quienes son cruciales para una recuperación del mercado de vivienda, aumentaron a 33% de todas las adquisiciones del mes previo. En un mercado saludable, este segmento representa al menos 40%.

La disponibilidad de casas en el mercado cayó 1,3% en marzo a 2,37 millones, lo cual podría ayudar a elevar los precios en los próximos meses.

Una razón para la menor oferta es que disminuyeron las ejecuciones hipotecarias, aunque éstas continúan altas. Las casas en riesgo de ejecución hipotecaria representaron 29% de las ventas de marzo, abajo de 34% en febrero. En un mercado saludable, constituyen menos de 10% de las ventas.

En meses recientes ha habido otras señales que el mercado de vivienda está mejorando, aunque lentamente.

Los constructores revelaron planes de construir más casas en 2012 que en cualquier momento de los últimos tres años y medio. Más empleos y una mejor perspectiva entre compradores también podría hacer del 2012 el primer año desde 2008 en que la construcción contribuye a la economía de Estados Unidos.

La tasa de desempleo ha disminuido de 9,1% en agosto a 8,2% el mes pasado. Los empleadores agregaron un promedio de 212.000 trabajos mensuales de enero a marzo.

Las tasas de interés hipotecario están gravitando apenas arriba de récords mínimos; y el precio medio de venta de casas subió en marzo por segundo mes consecutivo, a 163.800 dólares.

Las ventas bajaron en la mayor parte del país. Permanecieron sin cambio sobre una base temporal en el centro occidente del país, pero cayeron 1,1% en el sur, 1,7% en el noreste y 7,4% en el oeste.