Mientras que el Barcelona y el Real Madrid van tras un "clásico" en la final de la Liga de Campeones, el Sporting de Lisboa es el único equipo que podría evitar que la final de la Liga Europa sea copada por clubes españoles.

El Valencia visita al Atlético de Madrid el jueves en el partido de ida en una de las semifinales, mientras que el Athletic de Bilbao visita al Sporting en busca de confirmar su condición de favorito del torneo.

El entrenador argentino Marcelo Bielsa ha logrado sacar el mayor provecho de la joven y talentosa plantilla del Athletic, cuyas muestras de desfachatez y buen fútbol han llevado al club vasco a dejar fuera de la competencia a Manchester United y Schalke.

Para no quedarse atrás, Sporting terminó con las aspiraciones del Manchester City en la Liga Europa al eliminarlo en cuartos de final, para garantizar una segunda final consecutiva totalmente ibérica. Sólo es cuestión de saber si será la segunda final española en cinco años.

El Athletic antemano tiene una cita con el Barcelona en la final de la Copa del Rey en mayo, y sabe que el llegar a la final del 9 de mayo en Bucarest haría de esta temporada una de las más exitosas de su historia. El Athetic no ha obtenido un trofeo desde que se coronó en la Supercopa de España en 1984 y busca su primera final de la Liga Europa desde que perdió la Copa UEFA ante la Juventus en 1977.

"Tenemos que jugar como siempre lo hacemos", dijo el mediocampista Ander Iturraspe. "No vamos a especular con el resultado, vamos allá a ganar, a darlo todo como siempre lo hacemos".

Pese a que al cansancio y un exigente calendario de juegos parecen haber afectado las aspiraciones del Athletic en la liga española, no ha mermado su concentración en los duelos continentales. El Athletic permanece invicto en los últimos cinco partidos del torneo y ha ganado cuatro de sus seis juegos como visitante.

El club podrá contar además con el regreso del delantero Iker Muniain, que se perdió el triunfo 1-0 del domingo sobre el Mallorca por un problema en un ojo, y con el mediocampista Carlos Gurpegui, que ha sido incluido en la alineación por primera vez desde que una lesión de rodilla lo marginó en octubre. El defensor Javi Martínez está suspendido, pero Bielsa lo mantuvo en el equipo.

"Tenemos experiencia en partidos difíciles", dijo Iturraspe, una de las sorpresas del Athletic bajo las órdenes de Bielsa.

Por su parte, el desempeño del Sporting como local ha mejorado desde que Ricardo Sa Pinto asumió el puesto de entrenador tras el despido de Domingos Paciencia, que había guiado al Braga a la final en contra del Porto el año pasado.

El Sporting llega con su plantel completo, a excepción del defensor Oguchi Onyewu, que arrastra una lesión de rodilla.

Sólo el Atlético de Madrid ha anotado más goles que el Athletic en la competencia.

El delantero colombiano del Atlético, Radamel Falcao, anotó su 30mo gol en todas las competencias el domingo en el triunfo 1-0 sobre Rayo Vallecano, y tiene la oportunidad de terminar como el líder de goleo del torneo luego que Klass-Jan Huntelaar quedara eliminado con el Schalke. Huntelaar lidera la Liga Europa con 10 goles, dos más que Falcao, que anotó el único gol del Porto en la final del año pasado para imponer un récord en el torneo con 18 dianas.

El mediocampista brasileño Diego está disponible para el partido del Atlético en el estadio Vicente Calderón, pero deberá tener cuidado dado que una amonestación lo dejaría fuera del partido de vuelta de la próxima semana y para la final.

El Valencia deberá recuperarse de la goleada de 4-0 que le propinó el Espanyol el domingo, y el delantero Sergio Canales estará disponible a su regreso tras una prolongada lesión de rodilla.

"Sabemos que debemos mejorar en muchos aspectos entre hoy y el jueves", dijo Canales. "Lo más importante es levantar la frente y tratar de retomar esa dinámica que mostramos antes de ese partido".