Santos, el club brasileño que con Pelé dominó el fútbol en la década de 1960, está celebrando 100 años de existencia siendo aún una fuerza dominante en el balompié latinoamericano.

Santos cumplirá su primer siglo el sábado y exhibe una rica historia, incluidos muchos títulos importantes y victorias extraordinarias que hacen que el equipo sea uno de los más exitosos del mundo.

Mientras que el Barcelona es el club ideal en Europa, es el Santos el que está atrayendo toda la atención en el hemisferio sur. Es visto como uno de los pocos equipos que deslumbra con el "jogo bonito" que hizo famoso a Brasil en todo el planeta.

En 1998, Santos se convirtió en el primer equipo en el mundo que supera la marca de 10.000 goles, obteniendo el reconocimiento del Libro Guinness de Récords Mundiales.

Más de 1.000 de esos goles fueron anotados por Pelé.

"Tengo que agradecer a Dios por permitirme jugar para Santos", dijo Pelé. "Tuve el placer de ayudar a Santos a promover el fútbol brasileño en todo el mundo y hoy es un equipo reconocido en todos lados. Santos es adorado por todos", agregó.

"El Rey" Pelé presentó al Santos al mundo, y ahora es "El Príncipe" Neymar, el futuro del fútbol brasileño, quien está manteniendo al equipo en el centro de atención.

Encabezado por el joven sensación de 20 años, Santos ganó la Copa Libertadores del año pasado, la competencia de clubes más importante de Latinoamérica, y este año el equipo es nuevamente uno de los principales candidatos. No había ganado el torneo desde la era de Pelé.

"He estado siete años con el club y sólo he tenido momentos maravillosos: el primer juego, la primera práctica", comentó Neymar. "Es una enorme felicidad y un gran honor representar a este equipo Santos de tantos jugadores sobresalientes, incluido el Rey del Fútbol".

Muchos dicen que el alegre Neymar, con su corte de pelo estilo mohicano, tiene el potencial de agregar muchos capítulos exitosos a la historia de Santos. El club realizó un esfuerzo sin precedentes para rechazar ofertas de algunos de los principales clubes europeos por Neymar, y espera retener al prodigio al menos hasta 2014, cuando se espera que encabece a Brasil en la búsqueda del título de la Copa Mundial en casa.

Pero es improbable que Neymar sea capaz de acercarse a igualar los logros de Pelé con Santos.

De los 1.281 goles en su carrera, Pelé anotó 1.091 con Santos. Jugó para el club de 1956 a 1974, guiando al equipo al título de la Copa Libertadores en 1962 y 1963, así como a los títulos mundiales del equipo en esos años.

El primer título mundial fue producto de una victoria con marcador global de 8-4 sobre Benfica, incluido un triunfo por 5-2 en el Estadio da Luz en el enfrentamiento final en Portugal. El segundo título fue venciendo al Milan — encabezado por José "Mazzola" Altafini y Giovanni Trapattoni — en dos de tres enfrentamientos.

Aunque el equipo tiene su sede en la ciudad costera de Santos, era tan popular que llenaba fácilmente el Estadio Maracaná en Río de Janeiro. Sus giras alrededor del mundo también eran populares, ayudando a incrementar la base de aficionados del club en todas partes.

"Muchas felicitaciones al Santos Futebol Clube en su centenario, uno de los nombres más famosos en el fútbol", escribió el viernes en Twitter el presidente de la FIFA, Joseph Blatter.