El alcalde demócrata de la mayor ciudad de Nueva Jersey dijo el viernes que pensó que podía morir cuando penetró en una cocina en llamas para hallar y rescatar a una vecina del dormitorio en el segundo piso de su casa.

"Sentí miedo. Realmente no pensé que pudiéramos salir de allí", afirmó el alcalde Cory Booker, con la mano derecha quemada vendada, en una conferencia de prensa frente a la casa averiada.

El alcalde de 42 años agregó que era muy difícil respirar mientras buscaba a la mujer, Zina Hodge, de 47 años, cuya madre había gritado diciendo que estaba atrapada dentro de la casa en medio del incendio.

Al entrar en el dormitorio, dijo que pudo oír que le decían "Estoy aquí, estoy aquí. ¡Ayúdenme! Estoy aquí".

Booker, que tosía con frecuencia después del rescate el jueves por la noche, fue tratado en un hospital por inhalación de humo y quemaduras de segundo grado.

Hodge estaba en condición grave el viernes en la unidad de terapia intensiva en el Centro Médico Saint Barnabas en Livingston. Los bomberos dijeron que la mujer sufrió quemaduras de segundo grado en la espalda y el cuello, e inhalación de humo.

El alcalde afirmó que hizo lo que cualquier vecino hubiera hecho, "que es intervenir para ayudar a un amigo".

"No sentí coraje, sino terror", afirmó. "Fue un momento que sentí como muy religioso".

La madre de Hodge elogió la intervención del alcalde.

"Pienso que es un superalcalde, y que debería ser presidente", afirmó Jacqualine Williams.

Funcionarios de los bomberos dijeron que Hodge y Booker aparentemente sufrieron quemaduras por las chispas que caían del cielo raso. El alcalde se la puso al hombro para sacarla. Los bomberos dijeron que el fuego probablemente empezó en la cocina.

Dos miembros de la escolta del alcalde ya habían rescatado a varios miembros de la familia de la casa cuando llegó el alcalde y oyó gritar a la madre que su hija había quedado atrapada adentro.

Sus escoltas trataron de disuadirlo, pero Booker les dijo que la mujer iba a morir, narró el detective Alex Rodríguez.

"Sin pensarlo dos veces, corrió hacia las llamas y rescató a esta dama", dijo Rodríguez en una entrevista con CBS.

Booker, un político que ha sido mencionado como posible candidato para algún cargo estatal, dijo que Rodríguez le ayudó a bajar a Hodge por las escaleras.