La última frontera de la Tierra está a punto de ser explorada después de medio siglo, en persona y no por control remoto, en un lugar donde la presión es equivalente al peso de tres camionetas deportivas en un solo dedo gordo del pie.

Y el proyecto es una labor de algunos de los hombres más acaudalados y famosos de Estados Unidos.

En los próximos días, James Cameron, director de las películas "Titanic", "Avatar" y "The Abyss" piensa descender unos 8.600 metros (7 millas) en un batiscafo que ayudó a diseñar hasta casi el lecho de la Fosa de las Marianas, la más profunda del mundo con más de 10.000 metros y situada en el Pacífico Sur. En esa zona, la presión es de 108.600 kilo pascales (kPa, o unas 1.072 atm).

El empresario Richard Branson hará lo propio muy pronto. Y Eric Schmidt, uno de los fundadores de Google, financia otra expedición en batiscafo a grandes profundidades, que aún no ha sido plenamente diseñada.

Más personas han estado en la Luna que en la Fosa de las Marianas, situada a unos 320 kilómetros (200 millas) de Guam.

Solamente dos personas, el ingeniero suizo Jacques Piccard y el capitán de la armada estadounidense Don Walsh han visitado la sima. Y pasaron solamente 20 minutos en ella. Su batiscafo Trieste removió tan cantidad de sedimentos del lecho marino que lo único que pudieron ver fue una niebla fangosa.

Esa exploración tuvo lugar en 1960 y desde entonces nadie ha vuelto a repetirla. Batiscafos no tripulados se han aventurado a esas profundidades, pero hay una diferencia entre ver algo por control remoto en la pantalla de un computador y estar allí, mirando el panorama de cerca.

"Es la última frontera para las ciencias y exploración de este planeta", dijo Cameron en una entrevista telefónica con The Associated Press. "Tiene como fin llamar la atención del público sobre los océanos y la continua necesidad de explorarlos y administrarlos. Sería deseable que entendiéramos los océanos antes de destruir la vida que encierran".

Cameron pasará por lo menos seis horas en el lecho marino a bordo del batiscafo Deepsea Challenger, y piensa filmar un documental submarino con la National Geographic, que incluya tomas de 3D.

El director de investigaciones de la Agencia Nacional del Océano y la Atmósfera, Craig McLean, consideró a Cameron un héroe.

"Es una llamada de atención al público sobre lo poco que sabemos de nuestro planeta", dijo McLean. "No tenemos que mirar al cielo para descubrir lo que hay allí. Tenemos nuestros océanos para ello".

Andy Bowen, director de fosas profundas en el Instituto Oceanográfico de Woods Hole, guió por control remoto al Nereus no tripulado por el lecho marino durante 13 horas en el 2009. Dijo que el lugar, oscuro y extremadamente frío, era "el medio más hostil y remoto del planeta".

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En internet:

James Cameron y National Geographic's Deepsea Challenge: http://deepseachallenge.com/

NOAA y la Fosa de las Marianas: http://bit.ly/AxD364

Branson's Virgin Oceanic: http://www.virginoceanic.com/

DOER Marine: http://www.doermarine.com/

Triton Submarines: http://tritonsubs.com/

Instituto Oceanográfico de Woods Hole, Proyecto Nereus: http://www.whoi.edu/main/nereus

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Seth Borenstein en Twitter: http://twitter.com/borenbears