Los rivales locales de Manchester, el United y el City, tienen una cómoda ventaja en lo alto de la tabla de posiciones de la liga Premier de Inglaterra, pero esta semana lucharán por su supervivencia en la Liga Europa.

El United lleva una desventaja de 3-2 en su visita al Athletic de Bilbao el jueves. Una actuación inspirada del joven equipo vasco en el encuentro de ida la semana pasada en Old Trafford asestó otro golpe al trastabillante paso del United en competencias continentales esta temporada.

El City jugará la vuelta en casa, donde lleva marca invicta en torneos europeos en casi cuatro años, pero necesita remontar la derrota de 1-0 que sufrió a manos del Sporting de Lisboa la semana pasada.

El Athletic busca ser uno de tres equipos españoles que avancen a cuartos de final. Atlético de Madrid y Valencia llevan sendas ventajas de dos goles luego de obtener victorias avasalladoras en casa.

Olympiakos, Twente y AZ Alkmaar llevan la delantera de cara a sus partidos de vuelta.

El Manchester United ha perdido encuentros consecutivos de competencias europeas por primera vez en 16 años luego de haber quedado fuera de la Liga de Campeones.

"Hemos tenido un mal año en Europa", dijo el técnico del United, Alex Ferguson. "Quizá es sólo uno de esos años en que tenemos que reponernos y evaluar cómo debemos abordar los partidos en casa".

El ecuatoriano Antonio Valencia regresará a la cancha luego de una ausencia de cuatro semanas con el Man U, pero los lesionados Nani, el brasileño Anderson y Phil Jones no viajaron con el equipo el miércoles.

El Athletic "fue un equipo muy ofensivo, estaba en buena forma y por momentos fue difícil hacerles daño", dijo el volante del United Ashley Young. "Pero estoy seguro de que si jugamos al 100% podremos conseguir la victoria que necesitamos. Nuestra condición en general nos hace creer que podemos anotar donde sea que juguemos".

El Athletic podría jugar sin Fernando Llorente luego que el delantero no participó en el entrenamiento del miércoles previo al encuentro en el estadio San Mamés, en el cual se espera un lleno total. El Athletic pretende llegar a cuartos de final por primera vez desde la temporada 1976-77.

"No cabe duda de que vamos a sufrir, así que vamos a tener que mantener la unidad y ser fuertes", dijo el mediocampista Ander Herrera. "La mejor manera de definir la serie es anotando. Vamos a salir a buscar la victoria desde el primer minuto, sin olvidar que estamos jugando contra uno de los mejores equipos del mundo".

El Manchester City tratará de recuperarse de la derrota que sufrió el domingo en la liga local, pero el entrenador Roberto Mancini dio fin a la especulación sobre el posible regreso de Carlos Tevez a la alineación por primera vez desde septiembre para enfrentar al club portugués.

"Lo veremos la próxima semana. Depende de Carlos", dijo Mancini, en referencia al partido de la semana entrante contra el Chelsea. "Si Carlos está bien, entonces es probable, pero depende de muchas cosas".

La zaga suplente del City será puesta a prueba debido a que Vincent Kompany se perderá el partido por lesión en la pantorrilla. Joleon Lescott (ingle) y el lateral argentino Pablo Zabaleta (ligamento de la corva) están en duda.

En tanto, Phillip Cocu debutará como técnico del PSV cuando el equipo trate de remontar una desventaja de 4-2 contra el Valencia y de dar fin a una racha de tres derrotas.

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Paul Logothetis está en Twitter como: www.twitter.com/PaulLogoAP