El Chelsea iniciará el duro trámite de regresar a las primeras cuatro posiciones de la liga Premier cuando enfrente el sábado al Stoke, con jugadores que todavía tratan de asimilar la salida del entrenador Andre Villas-Boas.

El técnico fue despedido un día después que la derrota del pasado fin de semana ante el West Bromwich Albion dejó al Chelsea, obligado a participar en la Liga de Campeones, tres puntos detrás del Arsenal, que ocupa el cuarto lugar, con sólo 11 partidos restantes en el calendario.

Roberto Di Matteo, el técnico interino, dirigió su primer cotejo a mediados de semana sacando una victoria en la Copa de la FA, pero el carrilero español Juan Mata dijo que él aún está tratando de volver a concentrarse.

"Con Andre jugué muchos partidos y para mí él era importante", dijo Mata. "Yo vine aquí por el equipo, pero también por él, y él me tuvo mucha confianza, así que estoy muy agradecido con él".

"(Pero) lo más importante ahora es pensar en Roberto Di Matteo, que es nuestro entrenador, y cerrar bien estos dos meses", agregó.

También el sábado, el Tottenham, tercero en la tabla, visita al Everton. Si los Spurs ganan y el Chelsea pierde, los Blues estarían 10 puntos abajo de los puestos de clasificación automática a la Liga de Campeones.

El líder Manchester City visitará al Swansea el domingo, mientras que el Manchester United hará lo propio con los Wolverhampton Wanderers. Arsenal recibe a Newcastle el lunes, tratando de poner más presión a los Spurs y de sacar a Newcastle de la competencia por el cuarto sitio.

Mata dijo que a los jugadores les ayuda el hecho que Di Matteo, un ex jugador del Chelsea, ya laboraba en el club como asistente de Villas-Boas, pero reconoció que es difícil ajustarse a un cambio en el timón a media temporada.

"No fue una semana fácil para nosotros con el cambio de técnico, pero cuando estás en la cancha, siempre debes pensar en dar lo mejor", dijo Mata. "Estamos tristes, porque siempre es difícil cuando un equipo cambia de técnico".

Villas-Boas "es un muy buen técnico y muy buena persona", agregó. "Pero ahora seguiremos trabajando sin él, con Robbie".

Di Matteo dejó a Frank Lampard, Didier Drogba, Michael Essien y Daniel Sturridge fuera del once titular en el partido del martes en el que el Chelsea ganó 2-0 al Birmingham de segunda división en partido de la Copa de la FA. Quizá insista en tener a Fernando Torres en la punta, aunque el delantero español aún trata de recuperar el olfato goleador que lo ha abandonado el último año.

"Fui a Birmingham y lo vi la otra noche, y me pareció que lo hizo absolutamente fantástico", dijo el técnico del Stoke, Tony Pulis, respecto a Torres. "Creo que ha trabajado muy duro y que sus movimientos fueron brillantes. Nada más necesita un poco de suerte frente al arco. Sólo espero que no la tenga contra nosotros el sábado. Su actitud fue fantástica".

El Chelsea ganó el partido correspondiente contra el Stoke por 7-0 en su trayecto hacia el título de la liga Premier de 2010, pero han empatado sus dos últimos cotejos.

El capitán John Terry podría regresar a la titularidad luego de pisar otra vez la cancha como suplente a mediados de semana tras recuperarse de una lesión.

Derrotas consecutivas frente al Arsenal y a Manchester United dieron fin a las esperanzas del Tottenham de obtener su primer título de liga desde 1961, pero el triunfo del miércoles por 3-1 en la Copa de la FA sobre el Stevenage debe darle ánimo a los jugadores para su visita al Everton.

La victoria del Everton sobre Tottenham por 2-1 la temporada pasada fue su primera victoria en casa ante los Spurs en siete encuentros. Los Toffees han acumulado una racha de ocho partidos invictos en todas las competencias. La última derrota fue a manos del Tottenham el 11 de enero, con marcador de 2-0.

También el sábado, el Bolton recibe a Queens Park Rangers, Aston Villa al Fulham, Liverpool visita al Sunderland, y los Wolverhampton Wanderers reciben al también alicaído Blackburn.

El City y el campeón defensor Man U juegan el domingo porque se les dio un día más para recuperarse de los encuentros de la Liga Europa del jueves, mientras que el Norwich recibe al Wigan en el otro partido del día.