Un nuevo sondeo de opinión indica que Rick Santorum y Mitt Romney van emparejados en la lucha por la postulación presidencial del Partido Republicano para enfrentar al presidente Barack Obama en los comicios de noviembre, por lo que su debate del miércoles por la noche podría ser decisivo.

Obama es vulnerable en los temas económicos, aunque ha mejorado su popularidad con el repunte de la economía. Obama cuenta con un respaldo superior al 50% frente a cada uno de los candidatos republicanos, según un sondeo de Associated Press-GfK.

Con una mejora mínima en la tasa del desempleo y en los sectores fabril y de la construcción, los republicanos han recurrido ahora a los temas sociales para destacar sus diferencias con el presidente y los demócratas.

El debate del miércoles podría afectar la votación de la próxima semana en Arizona y Michigan.

El sondeo AP-GfK muestra que Obama aventaja con 8 puntos a Romney, 9 puntos a Santorum y 10 al ex presidente de la Cámara de Representantes Newt Gingrich y el representante de Texas Ron Paul.

En especial, el sondeo indicó que el presidente es el favorito entre los independientes, un grupo crucial en la victoria de Obama del 2006. Su popularidad ha disminuido en los últimos meses pero, según el sondeo, 6 de cada 10 independientes preferirían a Obama antes que a un republicano.

Según el sondeo, los republicanos están divididos entre el ex gobernador de Massachusetts Romney y el ex senador de Pensilvania Santorum por la postulación presidencial. El sondeo indicó que el 33% preferiría a Santorum para la postulación y el 32% se inclinaría por Romney. Gingrich y Paul recibieron cada uno un apoyo del 15%.

El aumento de popularidad de Santorum, especialmente entre los cristianos conservadores, ha puesto en una incómoda situación a Romney en la liza presidencial republicana con vistas a las primarias del 28 de febrero en su estado natal de Michigan y en el de Arizona. Otros 10 estados votarán en las primarias del martes, 6 de marzo.

La encuesta de Associated Press-GfK se realizó del 16 al 20 de febrero por GfK Roper Public Affairs & Corporate Communications mediante entrevistas telefónicas a 1.000 adultos en diversas partes de Estados Unidos. Tiene un margen de error de más/menos 4,1%.

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Los redactores de Associated Press Laurie Kellman, Jennifer Agiesta, Dennis Junius y Stacy Anderson en Washington y David Espo en Mesa, Arizona, contribuyeron a este artículo.