Mitt Romney y Newt Gingrich prometieron completar una valla de 3.138 kilómetros (1.950 millas). Michele Bachman quiere un muro doble. Ron Paul plantea garantizar la seguridad de la frontera por cualquier medio que sea necesario, pero sin una valla, en tanto que Rick Perry afirma que puede crear en un año un sistema sin muros que ofrezca una buena vigilancia.

La noción de sellar la frontera y garantizar que no cruzarán inmigrantes sin papeles y drogas, sin embargo, es una promesa que ninguno podría cumplir.

"Garantizar la seguridad de la frontera es un eslogan bonito, pero eso es todo lo que es", sostuvo Ted Galen Carpenter, investigador del Cato Institute, un organismo libertario. "Para acercarse siquiera a ese objetivo habría que tomar medidas que harían que resultase imposible un intercambio comercial legal con México. Ese es un precio muy alto por algo que de todos modos seguiría siendo un sistema poroso".

Perry, el gobernador que más tiempo ha ejercido el cargo en Texas --un estado que representa el 65% de la frontera estadounidense con México-- lo sabe. Lo que en realidad está proponiendo, aclara su portavoz Catherine Frazier, es conseguir un "control operativo" de la frontera, o, en otras palabras, de los sectores en los que la Patrulla de Fronteras dice que puede detectar, responder e interceptar actividades ilegales.

La Patrulla de Fronteras afirma que ejerce un control operativo sobre 1.400 kilómetros (873 millas), o el 44% de la frontera. La secretaria de Seguridad Interior Janet Napolitano asegura que "la frontera está hoy mejor que nunca".

No obstante, esos datos indican que no hay control sobre más de la mitad de la frontera. Y para lograr lo que se ha conseguido se incrementó la cantidad de agentes a niveles sin precedente: Hoy hay 18.152, comparado con los 9.500 del 2004. El Servicio de Inmigración y Control de Aduanas (conocido por sus siglas en inglés, ICE), también tiene cantidades récord de agentes en la frontera, en la que se están usando cinco aparatos no tripulados que sobrevuelan la región en busca de actividades ilegales. En las próximas semanas incorporarán un sexto aparato.

Se ha construido un muro a lo largo de 1.046 kilómetros (650 millas) y el año pasado fueron despachados 1.200 efectivos de la Guardia Nacional a Texas, California, Arizona y Nuevo México, que seguirán allí hasta finales del año en curso.

Haciendo campaña en Iowa la semana pasada, Gingrich se comprometió a construir un muro a lo largo de toda la frontera para el 2013. Con ello trató de contrarrestar las reacciones negativas a su afirmación previa de que se debería regularizar la situación de los extranjeros sin papeles que llevan mucho tiempo en el país.

Perry siempre se ha opuesto a la valla, diciendo que tomaría entre 10 y 15 años construirla, costaría 30.000 millones de dólares y no funcionaría. En su lugar, quiere inundar la frontera con más efectivos de la Guardia Nacional hasta que la Patrulla de Fronteras tenga la cantidad adecuada de personal. También propone construir muros estratégicos en zonas de mucho tráfico y aprovechar mejor la vigilancia aérea. Perry asegura que su plan podría enstar en pleno vigor para enero del 2014.

Romney, por su parte, coincide con Perry en que es imposible hablar de una reforma a las leyes de inmigración si primero no se asegura la frontera.

En algunos sentidos, se han hecho grandes progresos. El Centro Hispano Pew dice que la cantidad de extranjeros sin papeles llegó a su pico de 12 millones en el 2007, que hacia el 2099 había caído a 11 millones y que desde entonces se mantiene estable.

Las detenciones por parte de la Patrulla de Fronteras cayeron a su nivel más bajo en cuatro décadas. En el año fiscal del 2011, que terminó el 30 de septiembre, fueron capturadas 327.577 personas.

La mala situación económica del país desalienta la llegada de personas sin permiso de residencia y quienes de todos modos vienen, deben hacer frente a la violencia del narcotráfico en la zona fronteriza de México, que se cobra las vidas de mucha gente que intenta llegar al norte.

Jeff Passell, demógrafo del Centro Pew, dice que la travesía es tan riesgosa que la gente apela cada vez más a costosos polleros para que los guíen.

"Cuesta separar el efecto de la economía y el aumento en las medidas de seguridad", manifestó Passel. "Es físicamente mucho más duro cruzar la frontera y corres peligro de no encontrar trabajo si consigues entrar".

El representante Michael McCaul, republicano de Texas que preside la subcomisión de Seguridad Nacional de la cámara baja, dice que teme que los carteles se alíen con terroristas.

La frontera "no es segura", sostuvo McCaul. "Creo que todo aquel que vive allí te lo puede decir.

Los funcionarios de los servicios de inteligencia responden que no saben de un solo caso en el que un terrorista haya cruzado la frontera sur ilegalmente para complotar contra Estados Unidos.

Carpenter, quien ha escrito abundantemente sobre la creciente brutalidad de los carteles mexicanos, dijo que las propuestas de los candidatos a la presidencia son "más que nada defensivas".

"Si no asumes una posición firme, te expones a que digan que eres un pusilánime en relación con la inmigración (ilegal) y las drogas", expresó.

Michael Lytle, experto en seguridad frontera y antiterrorismo, dice que resulta difícil concebir una frontera totalmente segura dado que el desierto de Arizona plantea desafíos muy distintos a los de millones de camiones de carga que ingresan por Laredo, Texas, o los de peatones que cruzan a pie de Tijuana a San Diego. La búsqueda de terroristas, por otro lado, es algo muy distinto a la búsqueda de inmigrantes que intentan ingresar ilegalmente o a la lucha contra los traficantes de drogas.

Lytle, profesor adjunto de la Universidad de Texas con sede en Brownsville, opina que la movilización de 15.000 efectivos de la Guardia Nacional podría tener un impacto, pero sería difícil de conseguir a la luz de los recortes presupuestarios del Departamento de Defensa.

"¿Sellaría la frontera el envío de más tropas? Probablemente no", dijo Lytle. "E incluso si lo hiciese, ¿cuánto tiempo se podría mantener" ese nivel de movilización?.