Dentro y fuera de la cancha, el ex astro brasileño de fútbol Sócrates se destacó sobre el resto.

Su elegante estilo de juego y su profunda participación política le hicieron una figura única en el fútbol de Brasil, en su tiempo de jugador e incluso en la actualidad.

Sócrates Brasileiro Sampaio de Souza Vieira de Oliveira dejó su huella como capitán de la selección de Brasil en la Copa del Mundo de 1982, considerada por muchos como el mejor equipo que no haya ganado el certamen.

Era sabida su afición a la bebida, que él reconoció públicamente y que le causó los problemas de salud que eventualmente llevaron a su fallecimiento a los 57 años el domingo a las 4.30 de la mañana (0630 GMT).

Sócrates falleció de un shock séptico debido a una infección intestinal, dijo un parte del Hospital Albert Einstein. Había sido hospitalizado de urgencia el sábado por la noche por tercera vez en cuatro meses y estaba respirando con ayuda de un pulmón artificial.

La presidenta Dilma Rousseff dijo que Brasil había perdido a "uno de sus hijos más queridos".

"En el terreno, con su talento y sus toques sofisticados, fue un genio", dijo Rousseff en una declaración. "Fuera de la cancha... fue activo políticamente, preocupado por la suerte de su pueblo y su país".

El ex presidente Luiz Inacio Lula da Silva también expresó su pesar por la pérdida.

"La generosa contribución de Sócrates al Corinthians, al fútbol y a la sociedad brasileña no será olvidada jamás", dijo da Silva, un apasionado hincha del Corinthians, el club en el que brilló Sócrates en los ochenta.

Sócrates fue hospitalizado dos veces en cuidados intensivos en los últimos meses, la última en septiembre. En ambas ocasiones había sufrido una hemorragia causada por hipertensión en la vena que transporta sangre del sistema digestivo al hígado.

Sócrates reconoció que bebía mucho, incluso durante sus mejores años como jugador en la década de 1980, pero agregó que había dejado de hacerlo a principios de año tras una estancia en el hospital.

"Sócrates parecía un jugador de otra era", dijo el ex astro italiano Paolo Rossi en declaraciones a la agencia ANSA. "No podías ponerle en una sola categoría, en la cancha y aún menos fuera de ella. Todo el mundo sabía de sus estudios de medicina y de sus muchos intereses culturales y sociales. Fue único desde todo punto de vista".

Definitivamente fue único. Se convirtió en médico después de retirarse del fútbol y posteriormente fue un popular comentarista de televisión y columnista, siempre con opiniones singulares y polémicas.

Sócrates escribió una serie de columnas para The Associated Press durante la Copa América 2011 en Argentina, donde expresó sus puntos de vista sobre todos los aspectos del torneo, incluido el contexto económico y político de los países de Latinoamérica.

"No se trata sólo del juego en sí", dijo Sócrates antes del inicio del torneo. "Antes que nada, el fútbol es una batalla psicológica, el aspecto humano tiene un papel significativo".

Decenas de futbolistas brasileños exteriorizaron su pesar en Twitter momentos después de ser anunciada su muerte.

"Es un comienzo triste el de este día", dijo el retirado ariete Ronaldo. "Descanse en paz, doctor Sócrates".

Rivaldo, volante que pasó por la selección y el Barcelona, agregó en su cuenta: "Es triste despertarse y descubrir que ha muerto Sócrates".

También hubo reacciones de sectores apartados del fútbol, como las del tenista tricampeón del Abierto de Francia Gustavo Kuerten y del tricampeón de la Indy 500 Helio Castroneves.

"Una gran persona", tuiteó Castroneves. "Un brasileño que será muy extrañado".

La Federación Brasileña de Fútbol dijo que la fecha final de la liga que tendrá lugar el domingo será dedicada a Sócrates y todos los partidos serán precedidos por un minuto de silencio.

Corinthians, el equipo donde más destacó el astro, necesita un empate ante el Palmeiras para llevarse el título. El principal grupo de seguidores del Corinthians dijo que honrará durante todo el día a la desaparecida estrella.

Cuando jugaba en el Corinthians a inicios de los años 80, Sócrates encabezó la llamada Democracia Corinthiana, un movimiento de autogestión que comenzó con una protesta contra las largas concentraciones que el club exigía a los jugadores antes de los partidos. Pronto se convirtió en un fenómeno más amplio que coincidió con la lucha de sectores de la sociedad brasileña contra el régimen militar.

Sócrates también jugó para el Flamengo, el Santos y la Fiorentina en Italia.

Los servicios funerales se harán en su ciudad natal de Ribeirao Preto, en el interior del estado de Sao Paulo. Le sobreviven su esposa y seis hijos.

En una columna para la AP en julio, el astro se preguntaba: "¿Por qué causas más conmovedoras no mueven tanto como el fútbol, como los niños en la calle, los tsunamis, la miseria extrema en el corazón de Africa y en algunas otras esquinas, el genocidio y muchas otras?"

"Muchas veces", concluyó, "pienso si podremos algún día dirigir este entusiasmo que gastamos en el fútbol hacia algo positivo para la humanidad, pues a fin de cuentas el fútbol y la tierra tienen algo en común: ambos son una bola. Y atrás de una bola vemos niños y adultos, blancos y negros, altos y bajos, flacos o gordos. Con la misma filosofía, todos a fantasear sobre su propia vida".

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Tales Azzoni está en Twitter como @tazzoni.