El secretario de educación Arne Duncan dijo el lunes que se siente alentado de que algunos estados estén permitiendo que los hijos de inmigrantes que viven sin permiso en el país paguen matrículas preferentes por estudiar en universidades públicas.

Como ejemplo, Duncan citó el caso de Rhode Island, donde hace unas semanas, la Junta de Gobernadores de Educación Superior aprobó por unanimidad la matrícula estatal para inmigrantes que carecen de permiso legal de residencia a partir del 2012.

Otros 11 estados tienen leyes que requieren que las universidades públicas ofrezcan a los estudiantes indocumentados esa matrícula reducida si cumplen con ciertos requerimientos, de acuerdo con la Conferencia de Legislaturas estatales. En contraste, cuatro estados han aprobado leyes que específicamente prohíben que los estudiantes en situación migratoria irregular reciban matrícula reducida, y dos estados prohíben que asistan a la escuela secundaria, dijo la conferencia.

Duncan dijo que algunos hijos de inmigrantes llegaron al país cuando eran bebés. Dijo que Estados Unidos es su país, donde han trabajado arduamente en la escuela y se han destacado. Por demasiado tiempo, dijo, la política estadounidense hacia ellos ha sido retrógrada.

"Ellas van a ser contribuyentes y ciudadanos productivos, emprendedores e innovadores, o van a quedar al margen de la sociedad y lastrar a la economía", dijo Duncan en una entrevista con The Associated Press.

El tópico ha sido un tema candente en la contienda por la candidatura presidencial republicana, donde el gobernador de Texas Rick Perry ha sido criticado duramente por otros aspirantes por apoyar una ley que permite a los estudiantes en situación migratoria ilegal pagar matrículas reducidas en universidades estatales de Texas si cumplen requerimientos específicos.

El Centro Pew Hispano Center ha dicho que el número de estudiantes hispanos de nivel superior de entre 18 y 24 años aumentó 24%, lo que significa que unos 35.000 estudiantes hispanos adicionales estaban en universidades en el 2010, en comparación con el 2009. Es el mayor incremento que se haya registrado.