El rugby en México podría estar cerca de cumplir un siglo, pero el rebote de una decisión del presidente Lázaro Cárdenas hizo que hoy esté apenas dando sus primeros pasos en la escena internacional.

El venerado líder mexicano probablemente nunca se enteró, pero cuando nacionalizó la industria petrolera en 1938 y las compañías británicas y sus empleados dejaron el país, el rugby se fue con ellos. El deporte no había tenido tiempo de echar raíces en la sociedad local y recién regresó en la década de 1970.

"Desaparece el rugby porque los únicos que jugaban eran estos ingleses", relata Francisco Echeguren, el presidente electo de la Federación Mexicana de Rugby. "Fue hasta 1972 que Walter Irvin, un irlandés viviendo en México, funda lo que era la Unión Mexicana de Rugby".

En las siguientes cuatro décadas, la disciplina evolucionó hasta lograr en 2005 el reconocimiento del ente mundial del deporte y de las autoridades mexicanas. Este sábado, cuando el rugby se juegue por primera vez en unos Juegos Panamericanos en su modalidad de siete jugadores, entre los ocho equipos que buscarán el oro estará la joven selección mexicana, conocida como Las Serpientes.

"Fue una decisión conjunta entre los jugadores, los directivos, los que empezaron con el rugby en México: queríamos tener algo muy mexicano y entonces optamos por la serpiente" como emblema, cuenta el pilar y capitán Jorge Bermúdez, vendedor de Google México de 24 años.

La selección mexicana solía estar conformada por numerosos jugadores extranjeros, incluidos franceses, argentinos, estadounidenses y británicos, pero hoy en día Las Serpientes de rugby 7 son completamente mexicanas.

En un país en que la disciplina es casi desconocida y pocas veces aparece en televisión, eso es todo un logro.

"Es chistoso, porque siempre que la gente te pregunta a qué deporte te dedicas, le dices rugby, te dicen: '¿qué?''', explica Bermúdez. "Cada vez que lo dices tienes que explicar qué es el deporte. Las reglas, obviamente, nadie entiende, entonces siempre hay que estar capacitando a las personas".

Muchos jugadores, sobre todo en la capital mexicana, llegan al rugby al asistir a escuelas francesas o inglesas en las que se enseña la disciplina.

"Hay muchos de estos jugadores que en algún momento fueron a estudiar a Canadá, Inglaterra o Irlanda o algo así y al llegar allá descubren el rugby. Regresan a México y tienen el gusanito de crear algo. Así se han creado muchos de los equipos", señala Echeguren.

Ahora, el campeonato nacional tiene 32 equipos divididos en regiones que incluyen el norte, centro y sur del país y hay otras escuadras en formación, según el dirigente.

"Ya tienes 2.500, 3.000 jugadores jugando rugby en México", dice Echeguren, actual gerente de la selección.

El único extranjero que queda en la selección de rugby 7 — una modalidad que tiene más competencias que la de 15 jugadores — es el entrenador, el neozelandés Simon Pierre, que cuenta que llegó a México a visitar a su novia por seis meses y ya lleva año y medio al frente del combinado.

"Todavía falta algo de técnica por parte de los jugadores y un poco de los 'coaches', los entrenadores, también", dice Pierre sobre el nivel del rugby local. "Pero necesitamos este entusiasmo, necesitamos gente que quiera jugar, y la técnica puede venir después".

El sábado, México debutará contra una potencia continental como Argentina y más tarde chocará con Uruguay y Guyana, uno de los equipos más fuertes de la región caribeña y norteamericana. En el otro grupo, participan Estados Unidos, Canadá, Chile y Brasil.

Los cuartos de final, semis y el partido por la medalla de oro se juegan el domingo.

Las Serpientes, animadas por su medalla de bronce en los Juegos Centroamericanos y del Caribe de Mayagüez 2010, esperan aprovechar la oportunidad.

"Vamos contra equipos que están en el circuito mundial todo el año, sabemos que quizás llegamos (terminamos) como octavos", reconoce Bermúdez, el capitán. "Pero es nuestra casa, son nuestras condiciones... y vamos con objetivos bastante ambiciosos. Vamos a entrar a ganar todos los partidos, literal, sin importar quién sea el equipo".

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En YouTube:

Audiovisual de The Associated Press sobre las Serpientes en los Panamericanos de Guadalajara: http://youtu.be/gJVP1CHAnCU

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Diego Graglia está en Twitter como http://twitter.com/TheDailyDG