BASE VANDENBERG DE LA FUERZA AEREA, California, EE.UU. (AP) — Luego de años de retrasos, un satélite de observación terrestre fue lanzado el viernes en una misión doble para mejorar los pronósticos meteorológicos y monitorear los cambios climáticos.

Un cohete Delta 2 que traía consigo un satélite de la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio de Estados Unidos (NASA, por sus siglas en inglés) despegó poco antes de las 3:00 de la mañana del viernes de la costa del centro de California. El satélite se separó alrededor de una hora después del despegue, desplegó sus paneles solares y se encaminó hacia una órbita a 800 kilómetros (500 millas) sobre la Tierra.

La agencia espacial invitó a un grupo reducido de seguidores en Twitter para observar de cerca el despegue. El cielo estuvo despejado y con poco viento.

"Fue muy emocionante ver el despegue esta mañana en el hermoso y despejado cielo nocturno lleno de estrellas", dijo Mary Glackin de la Oficina Nacional de Oceánica y Atmosférica (NOAA, por sus siglas en inglés) en una conferencia de prensa posterior al lanzamiento.

El satélite se una a una flota que circunda el planeta recabando información atmosférica, oceánica y terrestre. El último — del tamaño de una camioneta — es más avanzado y contiene cuatro nuevos instrumentos capaces de hacer observaciones más precisas.

Jim Gleason, científico del proyecto, dijo que no podía esperar a que "empezara a fluir" la información. Los meteorólogos de la NOAA planean usar la información para mejorar sus pronósticos en cuanto a huracanes y otros climas extremos, mientras que los investigadores esperan tener un mejor entendimiento de los cambios climáticos a largo plazo.

El camino hacia la plataforma de lanzamiento estuvo lleno de baches. Su suponía que el satélite sería lanzado en 2006, pero problemas en el desarrollo de instrumentos obligó a un retraso de cinco años.

La misión de 1.500 millones de dólares tiene la intención de representar un puente entre el actual grupo de satélites obsoletos y una nueva generación que será lanzada en algunos años.