Levante tiene el presupuesto más bajo de la liga española y debería estar peleando por evitar el descenso.

Sin embargo, un equipo con la zaga más vieja del torneo y un técnico debutante, lidera el campeonato y aventaja al Real Madrid y al Barcelona.

"Lo que está haciendo el Levante es imposible", declaró el timonel Juan Ignacio Martínez, quien es el primer sorprendido con el rendimiento de su equipo. "Ser líder de primera división es muy grande para un equipo como el Levante".

Levante tiene un presupuesto de 21 millones de euros (28 millones de dólares), comparado con el de 500 millones del Real Madrid, al que aventaja por un punto tras golear 3-0 al Villarreal el fin de semana pasado. Y le lleva dos al Barcelona, que apenas pudo empatar sin goles en casa con Sevilla.

"Es un milagro que un equipo como Levante sea líder con el presupuesto más bajo de la primera división", sostuvo el delantero Juanlu Gómez. "Con lo que gana un jugador del Barcelona o el Real Madrid se podría pagar los sueldos de los 25 jugadores de esta plantilla".

El técnico del Real Madrid José Mourinho ya había pronosticado que Levante sería una revelación tras su victoria 1-0 ante el conjunto merengue en el estadio Ciutat de Valencia y el lunes el timonel de Barcelona Pep Guardiola dijo que la campaña del Levante constituía "un ejemplo".

"Si han hecho lo que han hecho, ganando a equipos grandes, es porque están haciendo las cosas muy bien", expresó Guardiola. "Hay que felicitarles, son muy buenos jugadores, con mucha experiencia, llevan muchos años en sus piernas y sus cabezas, lo que demuestra una vez mas que lo que has hecho en el pasado no importa".

Martínes impuso un estilo bien definido, basado en el juego en equipo en defensa y ataques a fuerza de velocidad. Seis jugadores han marcado goles.

Sergio Ballesteros, el capitán, que tiene 36 años, dirige una defensa que completan Juanfran García (de 35), Javi Venta (de 35) y Nano Rivas (de 32).

Junto con el arquero uruguayo Gustavo Munúa, de 33 años, han tolerado apenas tres goles, la cifra más baja de la liga, y su juego calculado de contragolpe permite el lucimiento de otros dos veteranos, Valdo Lopes y Juanlu, autores de cinco tantos cada uno.

"Me he comprado todos los periódicos", dijo Juanlu el lunes. "En 102 años de historia nunca había pasado algo así que quedará para el recuerdo".

Levante ha jugado en total siete temporadas en la primera división. Descendió hace cuatro años, sumido en una deuda enorme que lo dejó en estado de quiebra. Regresó el año pasado y terminó 14to.

La venta del delantero Felipe Caicedo le permitió adquirir algunos refuerzos, como los delanteros José Barkero y Koné Arouna, pero el equipo está formado mayormente por descartes por los que no hubo que pagar nada.

Su apuesta a los jugadores fogueados hizo que Levante batiese una marca al presentar el equipo más anciano de la historia de la liga, con un promedio de edad de 31,6 años, cuando doblegó 3-0 al Málaga hace dos semanas.

"Tenemos que tener los pies en el suelo", declaró el director deportivo del club Manuel Salvador a la AP este mes. "Van a venir momentos duros. Es positivo el comienzo, pero si la plantilla baja el ritmo, si no estamos a 100 por 100, nos pintan la cara".

"Le ganamos el Madrid y seguimos al mismo ritmo. Esto dice que la plantilla está mentalizada", recalcó.