Un total de 6,1 millones de menores hispanos vivieron debajo del índice nacional de pobreza el año pasado, según un informe reciente del Pew Hispanic Center.

"Este es un número récord de niños latinos pobres. Nunca antes habíamos tenido tantos", dijo Mark Hugo López, coautor del estudio y director asociado del Pew. "Es un hito negativo porque estos niños crecerán y representarán el futuro del país. ¿Qué tipo de adultos llegarán a ser?".

Este total fue mayor al número de niños blancos pobres (5 millones), negros (4,4 millones), o cualquier otro grupo étnico o racial, agregó le estudio.

El gobierno federal define el nivel de pobreza de acuerdo con la cantidad de personas en un hogar y los ingresos que perciben. Una familia de cuatro personas, por ejemplo, es considerada pobre si gana menos de 22.113 dólares al año.

Del grupo de niños latinos pobres, más de dos tercios de ellos, 4,1 millones, fueron hijos de inmigrantes, agregó el Pew.

"Muchos de los padres de estos niños fueron los más susceptibles a la recesión porque trabajaban en el campo o construcción, así que cuando llegó la recesión fueron los primeros en perder sus trabajos", explicó López.

La pobreza en hogares latinos se debió especialmente a la última recesión que comenzó en el 2007 y terminó oficialmente en el 2009, agregó López. Antes de esta recesión había más niños blancos pobres que menores hispanos pobres, pero este patrón comenzó a cambiar hace cuatro años.

El total de niños pobres aumentó en 1,6 millones (36,3 del 2007 al 2010. Y si bien el número de niños blancos y negros también creció en este período, aumentó lentamente hasta 17,6% y 11,7%, respectivamente, agregó el informe que define dentro de la categoría de niños a los habitantes de 17 años o menos.

La recesión significó pérdidas de trabajo, dejando a los latinos con el índice de desempleo más alto (11,1 que el total nacional (9,1%), de acuerdo con de la Oficina Federal de Estadísticas Laborales.

La pobreza de las familias latinas también está registrada por otro recurso, el índice de acceso a alimentos apropiados. De acuerdo con un informe realizado en el 2008 por el Departamento de Agricultura, los hispanos registraron un índice de 26,9%, superior a cualquier grupo racial o étnico y casi el doble del total nacional de 14,6%.

"Esta es una población amenazada por la falta de acceso a alimentos", dijo Ricardo Moreno, portavoz de Pan para el Mundo, organización cristiana que aboga contra el hambre y pobreza. "Comprar frutas o verduras es caro por eso las familias latinas tienen que apelar a una dieta excesiva en carbohidratos, porque es barata pero llena".

Porcentualmente, sin embargo, hubo más niños pobres negros que hispanos. El 39,1% de los niños negros vivió bajo el nivel de pobreza en el 2010, en comparación del 35% de menores pobres latinos o 12,4% de niños pobres blancos, sostuvo el estudio.

El reporte fue divulgado una semana después de que la Oficina del Censo reportara que el nivel de pobreza en Estados Unidos alcanzó su marca más alta en 20 años (15,1% viviendo bajo nivel de pobreza). El total de niños latinos en el país fue de más de 17 millones el año pasado, agregó la agencia federal.

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E.J. Támara está en Twitter como @ejtamara