El número de asteroides de tamaño medio cercanos a la tierra es "significativamente menor" de lo que se calculaba hasta ahora, por lo que el riesgo de un impacto es mucho más reducido, anunció hoy la NASA.

Las nuevas observaciones de la agencia espacial a través de la sonda WISE han permitido calcular que hay aproximadamente 19.500 asteroides de tamaño medio cercanos a la Tierra y no 35.000 como afirmaban estimaciones anteriores.

Aunque los científicos consideran que este cálculo puede suponer un menor peligro para la Tierra, advierten de que la mayoría de estos asteroides están aún por encontrar.

Los resultados provienen del censo de asteroides cercanos a nuestro planeta más preciso hasta la fecha.

Estas rocas espaciales orbitan a unos 195 millones de kilómetros del Sol, en las cercanías orbitales de la Tierra.

Estos datos fueron recogidos por el proyecto NEOWISE, que estudió la luz infrarroja de una porción de asteroides cercanos a la tierra con la sonda WISE, y cuyos resultados serán publicados en la revista The Astrophysical Journal.

"NEOWISE nos permitió echar un vistazo a una porción más representativa de los asteroides cercanos a la Tierra y hacer mejores estimaciones sobre el número general", dijo Amy Mainzer, autora principal del estudio e investigadora principal del proyecto NEOWISE del Jet Propulsion Laboratory (JPL) de la NASA en Pasadena, California.

"Es como un censo de población, donde se encuesta a un pequeño grupo de personas para sacar conclusiones acerca de todo el país", añadió Mainzer.

WISE escrutó el cielo con luces infrarrojas dos veces de forma continua entre enero de 2010 y febrero de 2011, y captó fotografías de las galaxias más distantes hasta de los asteroides y cometas más cercanos a la Tierra.

Los resultados también indican que la NASA ha encontrado más del 90 por ciento de los mayores asteroides cercanos a la Tierra, una meta acordada con el Congreso de Estados Unidos en 1998, informa la agencia espacial.

Aunque los datos de WISE sólo revelan una pequeña disminución en el censo de asteroides de gran tamaño cercanos al planeta, que pasa de mil a 981, la NASA confirmó que 911 de ellos ya han sido encontrados y que ninguno representa una amenaza para la Tierra en los próximos siglos.

"Se cree que todos los asteroides cercanos a la Tierra de unos 10 kilómetros de diámetro, como el que acabó con los dinosaurios, ya se han encontrado", agregó en el comunicado.