Los funcionarios sanitarios de Estados Unidos advirtieron el miércoles que un brote de listeriosis causado por melones contaminados con la bacteria que produce la enfermedad podría provocar más enfermos en las próximas semanas, lo cual puede conducir a más muertes relacionadas.

Hasta ahora, el brote ha causado que por lo menos 72 personas se enfermaran de listeriosis en 18 estados norteamericanos y que de ellas al menos 16 murieran, lo que lo convirtió en el brote relacionado con alimentos más mortal en más de una década.

Los directores de los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de Estados Unidos (CDC, por sus siglas en inglés) y la Administración de Alimentos y Medicinas (FDA) dijeron que los consumidores que hayan comprado melones producidos por la firma Jensen Farms de Colorado deben desecharlos de inmediato. Si no se está seguro de dónde procede la fruta, tampoco debe comerse, agregaron.

Ni el gobierno ni Jensen Farms han facilitado una lista de los minoristas que podrían haber vendido la fruta contaminada. Las autoridades han dicho que los consumidores deben preguntarle a los vendedores de dónde proceden sus melones.

"Si no es de Jensen Farms, está bien comerlo ", dijo Thomas Frieden, director de los CDC. "Pero si usted no puede confirmar que no sea de Jensen Farms, entonces es mejor tirarlo".

Jensen Farms de Holly, Colorado, ha dicho que distribuyó sus melones a 25 estados de Estados Unidos, aunque la FDA ha dicho que podrían ser más, y se han descubierto enfermedades en varios estados que no figuraban en la lista de distribución. Una portavoz de Jensen Farms dijo que los productos de la empresa a menudo se venden y revenden, por lo que ellos no siempre conocen el destino final.

Los melones pueden tener etiquetas que dicen "Colorado Grown" ''Distributed by Frontera Produce", "Jensenfarms.com" o "Sweet Rocky Fords". No todos los melones están etiquetados con una calcomanía, según la FDA. La compañía dijo que distribuyó más de 300.000 cajas de melones que contenían entre cinco y 15 melones, lo que significa retirar del mercado entre 1,5 y 4,5 millones de piezas de fruta.

La FDA en un primer momento dijo que se exportó una parte de los melones, y que los países involucrados fueron notificados. Pero después los funcionarios se retractaron de esa declaración y dijeron que ninguno se exportó.

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En internet:

CDC sobre el brote en los melones: http://www.cdc.gov/listeria/index.html

FDA sobre el retiro de melones del mercado: http://www.fda.gov/Food/FoodSafety/CORENetwork/ucm272372.htm

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Mary Clare Jalonick está en Twitter como http://twitter.com/MCJalonick