El rey Abdalá de Arabia Saudí anunció el domingo que las mujeres del reino podrán votar en las elecciones municipales, pero que tendrán que esperar hasta 2015 para presentarse como candidatas.

En su discurso anual ante el consejo asesor, la Shura, el monarca saudí dijo que autorizó la futura participación femenina tras sostener consultas con los máximos líderes religiosos del país, cuyo asesoramiento tiene una gran importancia en una nación donde no existe la distinción entre leyes civiles y religiosas.

"Nos negamos a marginalizar el papel de la mujer en la sociedad saudí en todos sus aspectos, conforme a imperio de la sharia", dijo Abdalá en referencia a la ley islámica.

El derecho al voto es con mucho el mayor cambio adoptado por Abdalá, considerado un reformista desde que pasó a ser el gobernante de facto en 1995 durante la enfermedad del rey Fahd. Abdalá subió oficialmente al trono tras la muerte de Fahd en agosto de 2005.

La enorme riqueza petrolífera del reino y las generosas subvenciones a sus súbditos han evitado los cambios políticos que padece el resto del mundo árabe, pero el monarca ha adoptado medidas para acallar los murmullos de descontento social y de oposición aparecidos en la zona oriental del país, centro de la producción petrolera y poblada mayormente por la minoría chií.

Sabedor de las convulsiones que sacuden estos días al mundo árabe, especialmente con mortíferas consecuencias en la vecina Bahrein, el rey Abdalá prometió en marzo unos 93.000 millones de dólares en respaldo financiero para crear empleo y mejorar los servicios.

Los grupos feministas saudíes han desafiado además públicamente la prohibición nacional de conducir solas un vehículo. Las autoridades saudíes trataron con relativa condescendencia a esas mujeres, que salieron a las calles y carreteras solas este año con un volante en las manos y obtuvieron la atención mundial a través de los medios de comunicación social.

Abdalá dijo que el cambio anunciado el domingo permitirá además a las mujeres ser designadas al Consejo del Shura, el consejo asesor designado por el rey y que en la actualidad está integrado únicamente por varones.

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Youssef contribuyó desde El Cairo.