Las fotografías granulosas parecen haber salido de un archivo policial secreto: un hombre con pantalones vaqueros habla con su celular. Otro con rompevientos pasa junto a los parroquianos de un café. Un automóvil aparece estacionado junto a un almacén.

Pero las fotos no forman parte de un caso penal. Fueron tomadas como parte de un programa secreto de espionaje de la policía de Nueva York que individualizaba a las personas y negocios con base en su origen étnico.

Documentos policiales obtenidos por la Associated Press revelan cómo la rica tradición multicultural de los inmigrantes ha sido fuente de investigación para detectar posibles terroristas. Los documentos describen en notable detalle un programa del Departamento de Policía de Nueva York para construir una base de datos de la vida diaria de los grupos investigados, estableciendo dónde comen, trabajan y rezan.

Empezó con un grupo, los marroquíes, pero los documentos muestran que la policía se proponía abrir legajos sobre otros grupos étnicos.

Policías vestidos de civil fotografiaron restaurantes frecuentados por marroquíes, incluso uno que fue señalado por servir a "musulmanes religiosos". La policía documentó dónde iban los marroquíes a comprar alimentos. Durante una visita a un departamento de inmigrantes marroquíes recién llegados, un oficial de policía anotó en su informe que vio dos ejemplares del Corán y un calendario de una mezquita cercana.

"Muchos de esos sitios eran inocentes", comentó un funcionario que participó en el programa y que, al igual que muchos entrevistados por la AP, hablaron únicamente con la condición del anonimato.

Se le llamó Iniciativa Marroquí.

El objetivo, dijeron las fuentes, era compaginar una base de datos tan completa que si la policía llegaba a recibir alguna vez una pista sobre un terrorista marroquí, tendría a toda la comunidad registrada.

La policía vigiló el curso que siguieron generaciones de inmigrantes: conseguir un departamento, aprender inglés, hallar trabajo, asimilarse a la cultura. Las actividades mundanas como ir a cortarse el cabello o hacer ejercicios en el gimnasio fueron transformadas en focos de vigilancia policial.

"En Estados Unidos, uno no sospecha de la gente sin buenos motivos", afirmó el representante demócrata Rush Holt, quien instó al Departamento de Justicia a investigar el Departamento de Policía de Nueva York. "La idea de que la gente de un grupo es sospechosa por ser miembro de ese grupo constituye lisa y llanamente individuación".

La AP había revelado antes los esfuerzos de esa unidad de la policía por rastrear la comunidad musulmana, vigilar los vecindarios étnicos y las mezquitas. La Iniciativa Marroquí fue uno de los proyectos de la división.

Dichos programas comenzaron con la ayuda de la CIA durante la presidencia de George W. Bush y han continuado al menos con el apoyo tácito del presidente Barack Obama, cuyo gobierno ha eludido hablar del tema. No está claro si el alcalde Michael Bloomberg supervisó los programas. Se ha negado a formular comentarios directos al respecto.

El vocero Paul Browne, de la policía de Nueva York, no respondió mensajes en que se le preguntó sobre la Iniciativa Marroquí. En un correo electrónico anterior, había afirmado que la policía no practicaba un espionaje generalizado, sino que trataba de documentar el paradero probable de terroristas.

"El personal de la unidad trataba de establecer, por ejemplo, qué cruce fronterizo usaba un terrorista para entrar en Nueva York, qué pensión utilizaba, qué café internet frecuentaba para comunicarse, etcétera", escribió.

Funcionarios y ex funcionarios dijeron que el programa comenzó en reacción a los ataques dinamiteros del 2003 que mataron a 45 personas en Casablanca, Marruecos, y el ataque al transporte público de Madrid en el 2004 que se vinculó con terroristas marroquíes.

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Selección de documentos del Departamento de Policía de Nueva York sobre la Iniciativa Marroquí: http://bit.ly/o7VxoR

Contacto con el equipo investigador de la AP en Washington: dcinvestigations@ap.org

Apuzzo, Sullivan y Goldman están en http://twitter.com/mattapuzzo, http://twitter.com/esullivanap y http://twitter.com/goldmandc