Tradicionalmente un torneo para hacer debutar a jóvenes valores, la Copa de la Liga inglesa ofrecerá a los dos equipos de Manchester la posibilidad de emplear esta semana a sus treintañeros.

Owen Hargreaves, un ex seleccionado perseguido por graves lesiones, podría jugar su primer partido desde que sorprendió a la ciudad al firmar con el Manchester City luego que el Manchester United lo dejó libre.

El mediocampista de 30 años no logró jugar un partido entero en los últimos tres años, pero el miércoles ante el Birmingham tendrá una oportunidad de demostrar que los problemas de rodillas que lo acosaron son parte del pasado.

"Necesito hablar con Owen y el martes decidiremos si va a jugar, pero probablemente lo hará", dijo el entrenador Roberto Mancini. "Estuvo entrenando a fondo, pero no está al 100%. Podría jugar quizás 30 a 45 minutos".

Man City, que ganó esta copa en 1976, recibe al campeón vigente Birmingham por la tercera ronda, luego que el inicio perfecto de su campaña de liga Premier se cortó el domingo al empatar en su visita al Fulham.

Pese a los más de 1.000 millones de dólares que el jeque Mansur gastó en el equipo en tres años, Mancini aún se queja de que le faltan jugadores.

"Estamos reducidos en este momento porque perdimos a dos mediocampistas", dijo el italiano. "No tengo jugadores en este momento. Sólo puedo cambiar a los laterales. Tengo dos mediocampistas porque James (Milner) y (Nigel) de Jong están lesionados".

Por su parte, su colega del Man United Alex Ferguson sufre por la abundancia de jugadores talentosos.

Tras llenar su primer equipo de valores jóvenes, United inició la campaña de liga con cinco victorias y un aplastante total de 21 goles.

Esta marcha triunfal ha dejado afuera a jugadores como el delantero Michael Owen, de 31 años, que jugará el martes en la copa contra el Leeds de la segunda división.

También el mediocampista Ryan Giggs, de 37 años, podría jugar luego que el domingo no participó de la victoria 3-1 ante Chelsea.

Leeds supo ser uno de los contrincantes más acérrimos del United hasta que descendió en 2004. El año pasado, revivió aquella rivalidad al eliminar a los Diablos Rojos en la tercera ronda de la Copa de la FA cuando aún militaba en tercera división.

"No será un partido común de la Copa Carling", dijo Owen en Twitter usando el nombre comercial del torneo. "Una enorme rivalidad, no puedo esperar".

Tras su peor arranque de liga desde 1953, Arsenal debería encontrar solaz en su choque con el Shrewsbury de cuarta división. Claro que el inicio de sus actuales problemas fue la derrota insospechada ante Birmingham en la final de la anterior Copa de la Liga.