El Athletic Club visitará al Slovan de Bratislava en su debut en la fase de grupos de la Liga Europa con el objetivo de lograr su primer triunfo de la temporada para disipar así las dudas generadas en los tres primeros partidos y reforzar su confianza en el nuevo estilo de juego implantado por Marcelo Bielsa.

El juego en los dos empates ante Trabzonspor y Rayo Vallecano y la derrota del pasado domingo en el campo del Espanyol ha ofrecido detalles interesantes de la impronta que pretende instalar el técnico argentino, aunque han acabado solapados por la ausencia de triunfos y una preocupante falta de acierto de cara a la portería rival.

Dos goles en 270 minutos son el pobre bagaje logrado por un Athletic ambicioso y atrevido, que ha sido capaz de generar una inusual cantidad de ocasiones de gol malogradas por la mala puntería en la finalización o, en el caso del choque de Cornellá, también por la destacada actuación del portero rival.

Esa capacidad para manejar el juego y llegar al área contraria es el principal argumento para la esperanza de un equipo que, a la hora desarrollar esa faceta, contará en Eslovaquia con el gran hándicap de la baja de un hombre que se perfila capital para los esquemas de Bielsa como Ander Herrera.

La ausencia durante varias semanas del centrocampista, operado ayer de una rotura en el menisco de su rodilla derecha, obligará al entrenador de Rosario a mover las piezas de su puzzle y recomponer un once que muy probablemente presentará varios y significativos cambios respecto al equipo base que ha arrancado la temporada.

Así, Gurpegui, que ha venido ocupando hasta ahora el lateral derecho, adelantará su posición para formar junto a Iturraspe, Muniain y Gabilondo en la línea de cuatro centrocampistas que conectará con la zaga a través de Javi Martínez y buscará las mejores opciones de gol para Llorente.

En defensa, la principal novedad será el estreno como titular en el lateral derecho esta campaña de Andoni Iraola, relegado por Bielsa al banquillo en favor de Gurpegui, una de las decisiones más controvertidas que ha tomado el técnico desde que arrancó el curso.

También Borka Ekiza tendrá un hueco en el equipo inicial para formar en el eje de la zaga con Fernando Amorebieta sustituyendo a Mikel San José, que se ha quedado en Bilbao tras el fallecimiento de su padre esta misma semana.

Enfrente, el Athletic se va a encontrar con un Slovan que presenta como principal aval haber sido el verdugo del Roma en la eliminatoria previa. Después de ocho jornadas, el equipo eslovaco, vigente campeón de su liga, es segundo en el actual campeonato, a un punto del líder, el Spartak de Trnava, aunque con sólo 11 dianas y tras haber encajado 8 goles.

Sin grandes estrellas en su plantilla, el equipo centroeuropeo tiene su principal peligro en el delantero internacional eslovaco Filip Sebo y en el joven centrocampista Peter Stepanovsky, autor del tanto en el Olímpico romano que apeó al equipo de Luis Enrique.

Su regreso a la competición europea se produce tras su buena racha en los campeonatos nacionales. Desde la temporada 2008/09 los pupilos de Vladimir Weiss han alzado dos trofeos de liga y dos de copa, superando así una década de crisis en la que el club tuvo que luchar por permanecer en primera liga e incluso se vio abocado a la segunda división.

Pero los buenos resultados de éstas pasadas ediciones ligueras no fueron suficientes para acceder a la fase de grupos de la "Champions" ni de la Liga Europea, maleficio que ahora se ha roto.

Weiss, que también prepara a la selección nacional, no ha podido llevar a su equipo a la Liga de Campeones, ya que fue apeado en la tercera ronda de clasificación por el Apoel de Nicosia.

Alineaciones probables:

Slovan de Bratislava: Putnocký; Bagayoko, Dobrotka, Dosoudil, Had; Kladrubský; Guédé, Milinkovic, Zofcák; Sebo, Halenár.

Athletic Club; Iraizoz; Iraola, Ekiza, Amorebieta, De Marcos; Javi Martínez; Muniain, Iturraspe, Gurpegui, Gabilondo; y Llorente.

Árbitro: Alon Yefet (Israel).

Estadio: Pasiensky (Bratislava).