Un tribunal federal de Buenos Aires absolvió hoy al expresidente argentino Carlos Menem (1989-1999) y a los otros 17 imputados en una causa por contrabando agravado de armas a Croacia y Ecuador entre 1991 y 1995.

La Fiscalía había pedido para Menem, de 81 años, una condena a ocho años de prisión por sus presuntas responsabilidades en ese caso de contrabando, que fue descubierto a mediados de los años 90.

El Tribunal Oral en lo Penal Económico Nº3, de Buenos Aires exculpó a Menem por mayoría -con sólo un voto en contra- y absolvió por unanimidad a los otros 17 imputados por este caso, para los que la Fiscalía había solicitado penas de hasta 8 años de prisión.

Durante el gobierno de Menem se exportaron 6.500 toneladas de armamento destinadas oficialmente a Panamá y Venezuela, pero fueron desviadas a Croacia, en 1991, en pleno conflicto de la antigua Yugoslavia, y a Ecuador, en 1995, en medio de un enfrentamiento bélico con Perú por un antiguo litigio limítrofe.

En los alegatos en este juicio, que comenzó en 2008 y en el que han declarado más de 380 testigos, Menem negó haber tenido responsabilidad en la venta ilegal de armamento.

Aseguró que durante su gestión "se limitó a firmar decretos de exportación de armas" a Venezuela y Panamá, ya que "todos los trámites escapan al presidente".

Menem, que hoy se mostró sonriente al escuchar en la sala del Tribunal Oral el fallo que le absolvió, estuvo ya seis meses detenido en 2001 acusado de ser el jefe de una "asociación ilícita" dedicada al tráfico ilegal de armas, pero fue puesto en libertad tras un fallo de la Corte Suprema.

El expresidente buscará renovar su banca en el Senado en las elecciones generales del próximo 23 de octubre con una fuerza aliada al Gobierno de Cristina Fernández, con el que hasta hace meses atrás estaba fuertemente enfrentado.

También estaban acusados en este juicio y fueron absueltos el exasesor presidencial y antiguo cuñado de Menem Emir Yoma, el exministro de Defensa Óscar Camilión, y Diego Palleros, quien estaba sindicado como presunto traficante de armas.

Asimismo fueron exculpados el exinterventor de Fabricaciones Militares (FM) Luis Sarlenga y los exfuncionarios de esa empresa Carlos Núñez, Edberto González de la Vega, Carlos Franke, Manuel Cornejo Torino, Haroldo Fusari, Julio Sabra, Teresa Irañeta de Canterito, Jorge Cornejo Torino y Antonio Vicario.

El tribunal absolvió además a Enrique de la Torre (exdirector de seguridad Internacional de la Cancillería argentina), Mauricio Musí (exdirector de coordinación empresarial de la Cancillería), y María Teresa Cueto (exverificadora de la Aduana argentina).

El tribunal oral, que difundirá los argumentos de la sentencia el próximo 7 de noviembre, exculpó por el cargo de contrabando al exjefe de la Fuerza Aérea Juan Paulik, pero le imputó por falso testimonio, cargo por el que será ahora investigado.

Los jueces también acusaron por presunto falso testimonio a Martín Balza, jefe del Ejército durante el Gobierno de Menem y actualmente embajador de Argentina en Colombia.

Poco antes de ingresar hoy a los tribunales federales de Buenos Aires para escuchar el veredicto, Menem se declaró "optimista".

"Siempre son buenas las expectativas y soy optimista. Siempre hay que tener esperanzas", dijo el exmandatario a la agencia oficial de noticias argentina Télam.