El ex presidente argentino Carlos Menem fue absuelto el martes en el juicio por el contrabando de armas a Ecuador y Croacia durante su gobierno (1989-1999) en un controvertido fallo que cierra uno de los mayores escándalos de corrupción en la historia del país.

El Tribunal Oral en lo Penal Económico de esta capital consideró a Menem, de 81 años, inocente por el delito de contrabando agravado por el que la fiscalía había solicitado una pena de ocho años de prisión.

El fallo contó con el voto favorable de dos de los tres jueces del tribunal.

También fueron absueltos otros 17 imputados entre ex funcionarios y ex miembros de las Fuerzas Armadas.

Menem, el primer mandatario constitucional en ser sometido a juicio oral y público en la historia del país, estuvo presente en la sala y se saludó con sus abogados tras escuchar el fallo, cuyos fundamentos recién se conocerán en unas semanas.

Entre 1991 y 1995 Menem firmó tres decretos secretos en los que disponía la venta de armamento a Venezuela y Panamá. Pero los pertrechos argentinos fueron enviados en realidad a Ecuador y Croacia, países entonces involucrados en conflictos armados y sobre los que pesaban embargos de las Naciones Unidas (ONU) y de la Organización de Estados Americanos (OEA).

A su vez, Argentina era garante de un tratado de paz entre Ecuador y Perú, que se enfrentaron en una guerra fronteriza entre enero y febrero de 1995.

El caso salió a la luz por una investigación periodística del diario Clarín a principios de 1995 y tuvo amplia repercusión internacional. Pese a la denuncia, Menem fue reelecto ese año por el 50% de los votos.

El ex gobernante, actual senador por la provincia norteña de La Rioja, proclamó su inocencia en su descargo ante los jueces 15 días atrás y argumentó que "mi actuación como presidente se limitó a firmar decretos de exportación de armas a Venezuela y Panamá. De ahí todos los trámites escapan al presidente. No podía ir a la Aduana a ver cuál era el destino de las armas".

Los fiscales Mariano Borinsky y Marcelo Agüero Vera, en cambio, consideraron durante su alegato a fines de 2010 que Menem "no podía desconocer" el verdadero destino del armamento y solicitaron una pena de ocho años de prisión.

El ex presidente concluye su mandato de senador en diciembre, pero buscará renovar la banca en las elecciones de octubre en una alianza con el partido gobernante que domina el Parlamento.

Menem estuvo detenido durante seis meses en 2001 por esta causa, pero en ese entonces se le imputaba el delito de "asociación ilícita". Un fallo de la Corte Suprema de Justicia le permitió recuperar la libertad.

Entre los otros absueltos están el ex cuñado y ex asesor presidencial de Menem, Emir Yoma; el ex ministro de Defensa, Oscar Camilión; y el ex jefe de la Fuerza Aérea, Juan Paulik.

La investigación por contrabando prosiguió lentamente durante los últimos años y en 2008 comenzó el juicio oral en el que declararon 383 testigos, muchos de ellos a través de videoconferencia desde distintos lugares del país y del mundo, como Ecuador, Perú, República Checa y Austria.