Con el rasgo distintivo de encuentros entre sudamericanos y caribeños, los dos pasajes al torneo de básquetbol de los próximos Juegos Olímpicos se definirán el sábado entre Brasil-República Dominicana y Argentina-Puerto Rico.

Serán dos partidos a matar o morir, los más importantes de todo el torneo preolímpico de las Américas ya que los ganadores sacarán vuelo directo a Londres 2012 y un día después tan solo se medirán por el orgullo que otorga ser campeón.

Los perdedores, que chocarán además por el tercer puesto, tendrán una nueva oportunidad en julio próximo en un preolímpico mundial entre 12 equipos: cuatro europeos, dos asiáticos, dos africanos, uno de Oceanía y tres americanos, un trío que completará Venezuela por haber terminado quinta en Mar el Plata.

Tras ocho partidos disputados entre primera y segunda ronda y sin ningún invicto, Brasil, Argentina, Puerto Rico y Dominicana finalizaron en ese orden, por lo que quedaron determinados duelos de semifinales entre el primero ante el cuarto y el segundo con el tercero.

Brasil-Dominicana y Argentina-Puerto Rico ya se enfrentaron en este torneo que arrancó el 30 de agosto y en el que quedaron fuera de carrera Canadá, Panamá, Uruguay, Paraguay y Cuba, con Venezuela en repechaje.

Esos partidos se disputaron en ambos casos el viernes cuando Dominicana le ganó 79-74 a Brasil y Argentina 81-74 a Puerto Rico.

Bajo la sombra de ese ingrato recuerdo, el técnico de Brasil Julio Magnano dijo que su equipo tomará recaudos en la defensa para no verse otra vez sorprendido. Y de paso, lanzó un mensaje de triple a sus jugadores.

"La defensa es una cuestión de aprendizaje; el que no sabe defender que aprenda y el que no pueda, por lo menos que se sacrifique", dijo el argentino Magnano.

Recordó que Dominicana "es el único equipo que nos ha ganado y tiene un tridente formado por (Al) Horford, (Jack) Martínez y (Francisco) García que nos ha hecho mucho daño".

Los tres dominicanos mencionados por Magnano están entre los mejores del torneo: Horford (Hawks de Atlanta) es un pivote de titánico esfuerzo que figura tercero entre los encestadores más efectivos con 149 tantos; Martínez (Cocolos de Dominicana) figura a la cabeza de los reboteros con 97, y García (Kings de Sacramento) lidera la tabla de los bloqueos, con 10.

El equipo que dirige John Calipari jamás se clasificó al básquetbol de los Juegos Olímpicos y, al menos con el cuarto puesto asegurado, mejoró su histórico quinto lugar de 2009 en el premundial de San Juan de Puerto Rico.

Brasil, cuatro veces campeón del preolímpico y tres veces medalla de bronce en los Juegos Olímpicos (1948, 1960/64) luce en mejor forma que Dominicana, que además quedó limitado de personal en el perímetro tras la baja del base Edgar Sosa, con doble fractura de tibia y peroné a segundos del final de un juego ante Panamá.

Tiago Splitter (Spurs de San Antonio) es su figura más descollante, dueño de un buen juego de pintura y exterior y uno de los mejores bloqueadores y reboteros del campeonato, además del temible tiro de tres de Alves Benite (Limeira, Brasil), quien convirtió 15 sobre 27 intentos.

Brasil también se muestra confiable en su tiro exterior con Marcelo Huertas, el zurdo Alex, Guilherme y Marquinhos.

Argentina-Puerto Rico será el broche de oro de la jornada, en un duelo entre equipos ásperos en defensa que pasan el contraataque con llamativa facilidad.

Argentina se apoya en su pilar Manu Ginóbili (Spurs de San Antonio); en la efectividad de Luis Scola (Rockets de Houston), principal anotador del torneo con 155 puntos, y en el "Rey del triple" Pablo Prigioni (Real Madrid), con 18 adentro sobre 31 tiros.

La ilusión de los boricuas descansa en José Juan Barea, campeón de la NBA con los Mavericks de Dallas, y en Carlos Arroyo (Celtics de Boston).

Cuando los caminos se le cierran a Puerto Rico, sus canasteros Barea y Arroyo lo abren con asistencias, penetraciones y conversiones.

Los boricuas hacen culto de su defensa y a su técnico Flor Meléndez ni se le ocurre apartarse de esa senda.

"Nosotros vamos a mantener ese juego defensivo", dijo Meléndez. "¡No saben cómo está de unido este equipo y cómo se están ayudando unos a otros!".

Ambos conjuntos tienen a dos jugadores clave entre algodones: el argentino Andrés Nocioni (76ers de Filadelfia) acusa un esguince de tobillo derecho, y el boricua Danny Santiago (Capitanes de Arecibo, Puerto Rico) tiene una lesión en la fascia del talón derecho.

Argentina participó en las 14 ediciones del básquetbol preolímpico y atrapó la gloria del oro en Atenas 2004.

Puerto Rico fue tres veces campeón de los torneos clasificatorios (1980, 1989 y 1995) y su mejor ubicación en los Juegos fue un cuarto lugar en Tokio 1964.