Los seres humanos antiguos fabricaron hachas, cuchillas y picas mucho antes de lo que se suponía, pero no llevaron las herramientas de piedra consigo cuando salieron del Africa, indican nuevos estudios.

Un equipo de Estados Unidos y Francia llegó a esa conclusión después de visitar un sitio arqueológico en las costas noroeste del lago Turkana, en Kenia. Allí se hicieron excavaciones antes donde se hallaron dos cuchillas de doble filo y otras herramientas cortantes largas.

Aplicando una técnica moderna, los investigadores calcularon que las herramientas más avanzadas tenían 1,76 millones de años. La fecha antecede a las de otros artefactos similares de piedra hallados en Etiopía y Tanzania, que se estima datan de 1,4 a 1,6 millones de años.

Esto señala que los seres humanos prehistóricos fabricaban herramientas refinadas que requerían un nivel mental superior mucho antes de lo que se creía.

Al contrario que las herramientas más simples producidas golpeando dos piedras entre sí, los protohumanos que produjeron estos objetos más elaborados planearon el diseño para crearlo después.

"Esto requería mucha premeditación además de destreza para fabricar", comentó el paleoantropólogo Eric Delson, del Lehman College de Nueva York, que no participó en la investigación.

Los resultados del estudio, conducido por Christopher Lepre, de la Universidad Rutgers y el Observatorio Terrestre Lamont-Doherty de la Universidad de Columbia, aparecen en la edición del jueves de la revista Nature.

Las herramientas de piedra, conocidas en conjunto como herramientas Acheulianas, se suponen obra del antepasado de los seres humanos, el Homo erectus. Las hachas en forma de lágrima eran "una especie de navaja suiza", comentó Christian Tryon, antropólogo de la Universidad de Nueva York.

Las hachas eran adecuadas para matar animales o cortar madera, mientras que las picas más gruesas se usaban para cavar hoyos.

El Homo erectus caminaba erguido como los seres humanos modernos pero tenía un cráneo chato, una frente inclinada y un cerebro más pequeño. Surgió hace unos dos millones de años en Africa. La mayoría de los investigadores cree que el Homo erectus fue el primero en salir masivamente del Africa.

Hay evidencias arqueológicas de que los primeros en salir sólo llevaron herramientas sencillas. Las primeras halladas en Asia y Europa no muestran indicios de tecnología Acheuliana.

Cuál sería el motivo es motivo de conjeturas, dijo la antropóloga Sally McBrearty, de la Universidad de Connecticut, que no participó en el estudio.

Algunos suponen que los primeros humanos no pudieron hallar las materias primas en sus nuevos ambientes y olvidaron la tecnología. Otros creen que volvieron más tarde al Africa donde desarrollaron hachas de mano.

Tryon, que tampoco participó en el estudio, opinó que quizás los primeros grupos que salieron de Africa no necesitaron tecnología avanzada porque había menos competencia. Los primeros humanos tenían "comportamiento flexible" y la fabricación de hachas de mano "era algo que hacían cuando lo necesitaban y abandonaban cuando no lo necesitaban", conjeturó.

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En la red:

Revista Nature: www.nature.com/nature

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Alicia Chang tiene su cuenta en Twitter en http://twitter.com/SciWriAlicia