Los astronautas podrían tener que tomar la medida sin precedente de abandonar temporalmente la Estación Espacial Internacional si el accidente en un lanzamiento ruso de la semana pasada impide el traslado de tripulaciones nuevas.

Hasta que funcionarios descubran qué salió mal con los cohetes rusos Soyuz, no habrá manera de enviar al espacio más astronautas antes de que los actuales residentes de la estación abandonen ésta a mediados de noviembre.

La semana pasada, un cohete ruso que transportaba una cápsula Soyuz de abastecimiento no tripulada despegó hacia la estación espacial, tuvo problemas después de su lanzamiento y se estrelló en una zona boscosa de Siberia, donde explotó.

El predicamento desestabilizador ocurre apenas semanas después del ultimo lanzamiento de un transbordador espacial por parte de la NASA.

"Tenemos bastantes opciones", aseguró el lunes a reporteros Mike Suffredini, gerente del programa de la estación espacial por la NASA. "Nos enfocaremos en la seguridad de la tripulación, como siempre lo hacemos", señaló.

Abandonar la estación espacial, aun durante un período corto, sería un último recurso desagradable para las cinco agencias espaciales del mundo que han dedicado décadas a trabajar en el proyecto. Desde el 2000 han estado viviendo astronautas en la estación espacial, y la meta es que esto continúe hasta el 2020.

Suffredini indicó que controladores de vuelo podrían mantener operando indefinidamente una estación espacial desierta, siempre y cuando todos los sistemas principales funcionen adecuadamente. El riesgo para la estación se incrementa, sin embargo, sin no hay nadie a bordo para arreglar fallas.

Actualmente hay seis astronautas de tres naciones viviendo el complejo orbital. Tres tienen agendado regresar a la Tierra el próximo mes; se supone que los otros tres regresarían a mediados de noviembre.

El lanzamiento de la siguiente tripulación, agendado para el 22 de septiembre — primer vuelo de la era sin transbordadores espaciales_, ya fue pospuesto indefinidamente. Las naves rusas Soyuz han sido el único medio durante dos años para llevar y traer residentes de tiempo completo hacia y desde la estación espacial.

Para mantener a la estación con personal completo de seis astronautas durante el mayor tiempo posible, un estadounidense y dos rusos que regresarían a la Tierra el 8 de septiembre permanecerán a bordo una semana adicional.

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En internet:

NASA: http://www.nasa.gov/mission(guionbajo)pages/station/main/index.html