Las autoridades de la isla de Ocracoke, en Carolina del Norte, han comenzado hoy la evacuación de miles de personas de este enclave turístico ante la proximidad del huracán "Irene", en la actualidad de categoría 3 y que se espera llegue a estas costas el fin de semana.

La isla es accesible sólo por barco y, aunque durante el año tan sólo cuenta con cerca de 800 habitantes, su población se amplía a varios miles durante la temporada turística estival, informaron las autoridades locales.

La evacuación de los turistas comenzó hoy a las 5.00 hora local (09.00 GMT) y los residentes deben abandonarla mañana, jueves, ya que se espera que Irene toque tierra allí el sábado.

Toda la costa este debería estar en alerta ante la llegada del huracán, que podría alcanzar incluso las cercanías de Washington como ciclón el próximo domingo, según ha indicado la Agencia Federal de Gestión de Desastres (FEMA).

"Irene" se transformó hoy en un poderoso ciclón categoría 3 al aumentar sus vientos máximos sostenidos a 185 kilómetros por hora y es posible que siga cobrando intensidad, informó el Centro Nacional de Huracanes (CNH) de Estados Unidos.

El vórtice del huracán estaba localizado a las 12.00 GMT de hoy a 85 kilómetros del sureste de Acklins y a 540 kilómetros al sureste de Nassau, en Bahamas, en ruta hacia la costa este de Estados Unidos.

El huracán sería el primer ciclón que impactaría en territorio estadounidense desde 2008, cuando "Ike" llegó a Texas.

Se desplaza hacia el oeste-noroeste a 15 kilómetros por hora, se espera que gire hacia el noroeste hoy y en esta trayectoria el ojo del huracán cruzará el sureste y centro de Bahamas para luego proseguir hacia el noroeste de esta nación caribeña.

Los meteorólogos advirtieron a los residentes de Florida que aunque el estado ya no está en el cono de probabilidades del paso del huracán, habrá tormenta tropical y los vientos causarán un fuerte oleaje.

"Irene", el primer huracán de la temporada de ciclones del Atlántico, azotó Puerto Rico, República Dominicana, Haití y Turcos y Caicos.