Pueden soborear nuevamente una pizza o una hamburguesa fuera de su casa. Ya no asustan a los niños y andan por las calles sin que la gente advierta que traen las mejillas, nariz, labios y piel de otra persona.

Loso pacientes con trasplante de rostro se exponen cada vez más al público y ello ha contribuido a convertir una operación otrora considerada sólo una idea audaz en una realidad aceptada.

En el mundo se han efectuado cuando menos 18 trasplantes de cara, el primero de los cuales a una mujer en Francia a la que le destrozó el rostro su perro en noviembre de 2005, dijo la doctora Maria Siemionow, en la Clínica Cleveland. Siemionow realizó en diciembre de 2008 el primer trasplante de cara en Estados Unidos.

El Hospital Brigham and Women's de Boston efectuó este año tres cirugías similares. El Departamento de Defensa de Estados Unidos pagará otras operaciones en Cleveland y Boston para soldados que sufrieron la desfiguración de su rostro en el campo de batalla. La Universidad de Pittsburgh tiene intención de efectuar en breve trasplantes de cara.

"(El trasplante de rostro) no es una operación convencional todavía. Es una cirugía de último recurso", dijo el psicólogo Michael Cunningham, de la Universidad de Louisville, precursora en el trasplante de manos. Sin embargo, las experiencias a la fecha en los trasplantes de cara muestran que "eran infundados los temores de que serían mal vistas y otras preocupaciones", agregó

El 11 de agosto, el hospital de Boston difundió una foto tomada el mes pasado a Charla Nash, la mujer de Connecticut a la que un chimpancé le destrozó la cara hace un par de años. Nash recibió el trasplante de rostro en mayo.

"Ahora podré (volver a) hacer cosas que antes me eran naturales", dijo Nash en un comunicado. "Podré oler, comer con normalidad. Ya no tendré la cara desfigurada. Tendré labios y podré hablar con claridad otra vez. Podré besar y abrazar a mis seres queridos. Estoy muy agradecida a la donante y su familia".

No todas las personas que recibieron trasplantes de cara han recuperado las capacidades anheladas e incluso en algunos los resultados fueron principalmente estéticos, aunque éstos suponen una vasta mejoría respecto de la apariencia que tenían.

Los beneficiarios más recientes, en los que se efectuaron trasplantes plenos y no sólo parciales, los resultados han sido especialmente positivos.

"Desde el principio las caras se ven bastante naturales, bastante normales", dijo el doctor Bohdan Pomahac, quien ha efectuado cuatro trasplantes de rostro en Brigham. Dijo que el hecho que más lo conmovió fue un mensaje por teléfono celular hace nueve días después de la operación en el que el paciente le preguntaba de un buen lugar para comer sushi en Boston.

"El nivel de normalidad" y que alguien considere mezclarse entre el público tan rápido es "sorprendente", aseguró Pomahac.

A continuación, el resultado de otros trasplantes de cara:

— Dallas Wiens, de 25 años y oriundo de Texas. Sufrió una severa desfiguración en un accidente con un cable de alta tensión. Parecía como si le hubieran desprendido un pedazo de carne de la cara. Después del trasplante que se le efectuó a principios de año en Boston, dijo que lo primero que su hija le dijo fue "papi, te vez muy guapo". Dijo que sentía "natural" su cara nueva y que podía percibir de inmediato con el olfato el plato de lasaña del hospital.

— Connie Culp, de 48 años y quien vive en Ohio. Fue la primer paciente a la que se le efectúo un trasplante de cara en Estados Unidos. Se ha presentado en diversas ocasiones en televisión y se convirtió en impulsora de la donación de órganos. Los médicos le han arreglado una papada colgante y piel extra que le dejaron a propósito para que les fuera más fácil hacerle biopsias. Culp tiene ahora "una cara normal", dijo Siemionow. "Sonríe, está perfecta. Cuando hace bromas le parpadean los ojos. Su cara es expresiva. Pueden verse sus emociones".

— Mitch Hunter, de 30 años, residente de Indiana. Utilizaba una prótesis de nariz y tenía la quijada chueca y distendida después de que su rostro se desfigurara en un accidente. Ahora pasa de largo ante las demás personas en la calle sin que ninguna advierta que tiene una cara nueva. La operación tuvo un resultado cosmético bueno.

Ante la eficacia de estas operaciones, más hospitales han adoptado protocolos para las cirugías de trasplante de cara.

"Hemos emprendido la examinación de los pacientes", dijo el doctor Joseph Losee, de la Universidad de Pittsburgh. La selección cuidadosa y adecuada de los candidatos "es el aspecto más importante", dijo.

A la fecha, sólo se han registrado dos muertes relacionadas a trasplante de cara, afirmó el doctor John Barker, ex director de investigación de cirugía plástica en la Universidad de Lousville. Barker es en la actualidad investigador de medicina reconstructiva en la Universidad de Francfort en Alemania.

Uno de los fallecidos fue un paciente chino que según informaciones no recibió o no tomó los medicamentos para evitar el rechazo de su organismo a su nueva cara. El otro ocurrió en París: un hombre que recibió una cara y un trasplante de manos. Sufrió un ataque cardiaco durante una cirugía para atenderle una complicación, dijo Barker.

En términos generales, "(los trasplantes de cara) han tenido un progreso fabuloso", expresó Barker. "Hoy día el procedimiento se ha convertido en una alternativa clínica, no experimental", señaló. "Los trasplantes de cara se realizan y funcionan. Para un grupo selecto de pacientes es una cirugía viable", apuntó.

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En internet:

Mujer atacada por chimpancé: http://bit.ly/kcxTfi

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Marilynn Marchione tiene twitter en http://twitter.com/MMarchioneAP