El canal celebró el lunes 97 años en plena ampliación de sus estructuras y estableciendo marcas en cuanto al tonelaje de carga transitada por la vía interoceánica.

En la jornada, las autoridades de la vía anunciaron un foro mundial sobre ingeniería que expondrá en abril del 2012 información sobre la ampliación del canal, proyectos de colaterales a la vía y otras obras de ingeniería civil que se realizan en el mundo.

El 97mo aniversario encuentra al Canal "en uno de sus momentos más pujantes con una ampliación en plena marcha, la cual volverá a potenciar el papel de la vía en el transporte internacional", declaró el administrador de la Autoridad del Canal de Panamá (ACP), Alberto Alemán Zubieta.

El canal "no solamente está logrando este año unos ingresos importantes, también un tonelaje no visto anteriormente", dijo el vicepresidente del departamento de Ingeniería y Administración de Programas de la ACP Jorge Quijano.

Explicó que en el año fiscal que está por concluir el Canal alcanzaría los 320 millones de toneladas de carga transitada por la ruta. La cifra supera a los 312 millones de toneladas transitadas en el 2007, el mayor tonelaje registrado hasta entonces.

"Este año esperábamos repuntar y ha repuntado mucho mejor de los esperado", señaló Quijano al explicar que el alza en el tonelaje de carga fue impulsado principalmente por el movimiento de granos desde Nueva Orleans, Estados Unidos, hacia mercados en Asia.

Mencionó que en general los otros segmentos de carga como el de los barcos portacontenedores vieron un ligero incremento.

La vía interoceánica es administrada por panameños desde finales de 1999 cuando fue transferida por Estados Unidos, que sigue siendo el principal usuario del canal. Estados Unidos construyó el canal en 1914.

La ampliación a sus estructuras permitirá duplicar la capacidad del canal a un costo estimado de 5.250 millones de dólares. Los trabajos comenzaron hace cuatro años y se prevé concluyan en el 2014.

Un informe de la ACP dijo que la ampliación del Canal registra hasta la fecha un avance promedio de alrededor de 28% considerando sus distintos componentes como los trabajos de dragado y de excavación seca.

Las autoridades comenzaron en julio el proceso de vaciado de concreto para construir las nuevas esclusas en el Atlántico y en el Pacífico.

En el Congreso del próximo año, además de exposiciones relativas a la ampliación del canal, habrán otras como el proyecto hidroeléctrico de Tocoma en Venezuela, principales proyectos hidroeléctricos en China, también habrán un exposición sobre los mecanismos fallidos de los dique Nueva Orleáns durante el huracán Katrina entre otros.

Los principales usuarios del Canal además de Estados Unidos, son China y Japón. Chile es el principal usuario latinoamericano.

Durante los once años de administración panameña los ingresos de la vía crecieron de manera significativa. La vía ha otorgado aportes al fisco panameño por 6.400 millones de dólares durante ese lapso.

La ACP informó que para su próximo año fiscal (octubre de 2011 a septiembre de 2012), el Canal registrará el mayor presupuesto de su historia con ingresos por 2.398 millones de dólares, que incluyen 950 millones en aportes directos al Estado.