Los insurgentes libios peleaban el sábado con fuerzas del gobierno por el control de un poblado montañoso clave en la ruta a Trípoli, ofensiva que busca alcanzar el bastión del líder Moamar Gadafi en la capital.

Los insurgentes habían dicho que controlaban Gharyan, que ocupaban el centro de la ciudad y que las fuerzas de Gadafi se habían retirado. Empero, horas después fuerzas del régimen regresaron con refuerzos y ambos bandos se enfrascaron en un intenso combate, dijo el vocero insurgente Gomma Ibrahim.

Gharyan se encuentra en el extremo norte de las montañas de Nafusa, y el hecho de que Gadafi mantuviera el pueblo en su poder ha sido un escollo para los insurgentes que controlan gran parte del macizo montañoso. El poblado se levanta junto a la principal carretera que va de Nafusa a Trípoli, a 89 kilómetros (50 millas) al norte de la costa mediterránea.

Durante semanas los insurgentes han intentado capturar Gharyan, y los bombardeos de la Organización del Tratado del Atlántico Norte han atacado en diversas ocasiones a las fuerzas de Gadafi acantonadas en el área.

El sábado por la mañana, los insurgentes entraron en la población y, junto con los residentes, batallaron unas cuatro horas con las fuerzas del régimen que aún quedaban en la ciudad, en su mayor parte jóvenes armados y mercenarios, dijo Ibrahim. Las fuerzas regulares de Gadafi se retiraron, pero tras una breve tregua, regresaron en mayor número, agregó.

Ibrahim dijo que los residentes de Gharyan se unieron a los insurgentes en parte debido al enojo tras la detención en los últimos meses de algunos de los 2.500 hombres de la ciudad por su oposición a Gadafi. Esa afirmación no pudo ser confirmada de inmediato.

"Esta es la escala más importante hacia Trípoli, donde derrocaremos al tirano y liberaremos a toda Libia", dijo Ibrahim.

La captura de Gharyan consolidaría el flanco insurgente en el comienzo de una nueva ofensiva iniciada más al oeste en la región de Nafusa, camino de la llanura costera en la que las fuerzas de Gadafi se han concentrado. Los insurgentes esperan ocupar varias ciudades de la costa antes de centrarse en Trípoli.

El comandante insurgente Fathi el-Ayeb dijo que sus combatientes se encuentran a 16 kilómetros (10 millas) de Zawiya, en poder de Gadafi y objetivo clave de la ofensiva.

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La corresponsal de AP Maggie Michael contribuyó a este despacho desde El Cairo.