La Copa Mundial del 2004 fue puesta en marcha el sábado con la realización del sorteo mediante el cual el campeón defensor España jugará con Francia, monarca de 1998, Georgia, Bielorrusia y Finlandia en busca de clasificar al torneo mundialista, el primero en Brasil en 64 años.

México resultó en el Grupo B con Costa Rica, mientras Estados Unidos fue sorteado con Jamaica en otro grupo de clasificación de la Confederación del Norte, Centroamérica y el Caribe (CONCACAF). El primero y segundo lugar de los tres grupos de la región avanzarán a la ronda final de clasificación, que comienza en febrero del 2013.

El sorteo es el primer acto oficial de la Copa en Brasil desde que la nación suramericana ganó la organización del máximo torneo del fútbol mundial por primera vez en 64 años. Además, determina el camino de la clasificación para los equipos de Asia, Africa, Oceanía y las regiones de Norteamérica, Centroamérica y el Caribe.

Como anfitrión, Brasil es la única nación que no necesita clasificarse. Pero otros 166 equipos deben hacerlo en las eliminatorias que duran tres años.

Sudamérica no fue incluida en el sorteo porque los nueve equipos del continente — los diez de la CONMEBOL menos Brasil — integrarán un mismo grupo. Jugarán todos entre sí partidos de ida y vuelta, y los cuatro primeros se asegurarán una plaza en el mundial. El quinto se eliminará con un equipo de Asia. Otra eliminatoria enfrentará a un equipo de CONCACAF con uno de Oceanía.

Inglaterra quedó junto a los co-organizadores del Campeonato Europeo 2012, Ucrania y Polonia, en el Grupo H. Italia enfrentará a Dinamarca y a la República Checa en el Grupo B, mientras Alemania jugará con Suecia, Austria e Irlanda en el Grupo C.

"Estamos contentos de estar de regreso en Brasil", dijo en el acto el presidente de la FIFA, Joseph Blatter.

Estados Unidos y Jamaica integran con otros dos equipos el Grupo A de la CONCACAF. Esos equipos provendrán de los encuentros preliminares de clasificación entre Haití, Guatemala, Islas Vírgenes Estadounidenses y otras cinco naciones.

México y Costa Rica enfrentarán a los conjuntos que ganen la clasificación preliminar entre ocho países, como El Salvador, República Dominicana y Surinam. Cuba y Honduras están en el Grupo C, también de cuatro escuadras. Las otras dos saldrán de las preliminares entre ocho países, incluidos Panamá, Panamá, Puerto Rico y Canadá.

Un total de 53 países europeos fueron divididos en nueve grupos. Los ganadores clasificarán en automático y los ocho mejores segundos lugares de grupo avanzarán al repechaje. Los partidos clasificatorios en Europa empiezan el 7 de septiembre y terminan el 15 de octubre del 2013.

España está en el difícil Grupo I, el único con cinco equipos en lugar de seis.

Holanda, subcampeón del año pasado en Sudáfrica, apareció en el sorteo en el Grupo D con Turquía, Hungría y Rumania, en tanto Portugal deberá jugar contra Rusia e Israel en el Grupo F.

El Grupo A comprende a Croacia, Serbia, Bélgica y Escocia. Grecia deberá enfrentar a Eslovaquia en el Grupo G mientras Noruega fue sorteado en el Grupo E con Eslovenia y Suiza.

En Asia, Japón enfrentará a Uzbekistán, Siria y Corea del Norte en el Grupo C, mientras Australia jugará con Arabia Saudí, Omán y Tailandia en el Grupo D.

Irán, Bahrein y Catar quedaron en el mismo Grupo E, junto con Indonesia, mientras que China quedó en el Grupo A con Irak, Jordania y Singapur.

Los equipos africanos fueron divididos en diez grupos para la serie de clasificación a partir de noviembre. Sudáfrica, anfitrión del último mundial, quedó en el Grupo A junto con Botsuana. Ghana, el mejor equipo africano el año pasado, integra el Grupo D con Zambia y Sudán.

Los partidos de clasificación comenzaron el 15 de junio y concluirán el 19 de noviembre del 2013, después de 834 partidos. Veintiocho equipos fueron eliminados en ruedas preliminares antes del sorteo del sábado.

La Copa Mundial se disputará del 12 de junio al 13 de julio del 2014, y el programa completo de partidos se anunciará en octubre.

"Nos encanta el fútbol", afirmó la presidenta brasileña Dilma Rousseff durante el sorteo. "Hoy Brasil es admirado más que por el fútbol, la música y sus festividades populares. Los invito a que vengan a visitarnos. Hallarán un país muy bien preparado para la Copa Mundial".

La prensa brasileña informó que unas 1.000 personas protestaron cerca del lugar del sorteo contra el desalojo de familias en áreas de Río de Janeiro donde se jugarán la Copa Mundial de fútbol del 2014 y los Juegos Olímpicos de Río. Algunos protestaban también por los casi 20 millones de dólares en fondos públicos que se dice costó preparar el acto del sorteo.

El total de 203 equipos que iniciaron el proceso de la clasificación — algunos antes del sorteo del sábado — sobrepasa por tres el número de participantes el año pasado. Las únicas asociaciones que no se inscribieron para participar esta vez son Bután, Brunei, Mauritania y Guam.

Brasil ha sido cinco veces campeón mundial. Siete naciones se clasificaron para las seis últimas copas: Argentina, Brasil, Alemania, Corea del Sur, Estados Unidos y España. Alemania ha sido el equipo más exitoso hasta ahora en las clasificaciones con sólo dos derrotas en 74 partidos.

Ronaldo, Neymar, Zico y Zagallo figuraron entre los astros brasileños activos o retirados que participaron en el sorteo. También asistieron más de 35 técnicos y representantes de 104 selecciones nacionales. Rousseff, Pelé y Michel Platini estuvieron también en el puerto Marina da Gloria en Río.

Una hora antes del comienzo del sorteo, unos intensos vientos en Río de Janeiro dañaron parte de la estructura que cubre el auditorio. Un panel en el costado del escenario resultó parcialmente desgarrado pero una cuadrilla de trabajadores se esforzó por reparar el daño antes del comienzo del sorteo.

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Tales Azzoni está en Twitter como http://twitter.com/tazzoni