ConocoPhillips, la tercera mayor petrolera de Estados Unidos, anunció el jueves que se dividirá en dos firmas: una dedicada a la producción de petróleo y la otra a su refinado para obtener gasolina y otros combustibles.

La decisión fue aplaudida por los analistas e inversionistas de Wall Street, que vieron las ventajas de regentar una empresa más modesta y centrada en sus operaciones fundamentales. Las acciones del conglomerado subieron 3,11 dólares, el 4,2%, a 77,51 dólares en la contratación de la mañana.

"Es algo muy positivo para ellos", opinó el analista de la firma Oppenheimer & Co. Fadel Gheit en referencia a la división empresarial. "Todo el mundo debería centrarse en un solo negocio".

Conoco consideró la posibilidad de reducir su negocio de refinado, pero hasta ahora se había negado a separar ambas empresas. Gheit dijo que los directivos del conglomerado seguramente cambiaron de opinión tras ver el éxito logrado por Marathon Oil en separar sus operaciones de refinado.

Las acciones de Marathon subieron un 30% tras el anuncio de la separación, que tendrá lugar en enero. El 1 de julio, Marathon Petroleum Corp., la empresa refinadora, lanzó a contratación sus acciones en la bolsa de Nueva York bajó el símbolo "MPC".

La división de Conoco creará la empresa refinadora más importante del mundo, dijo Gheit. Las refinerías de Conoco produjeron 2,3 millones de barriles diarios de gasolina, diesel y otros derivados del crudo en el primer trimestre, superando con mucho a otras compañías independientes como Valero Energy Corp.

El negocio del refinado del crudo tiene merecida fama de ser extremadamente volátil. Genera beneficios cuando el precio de productos como la gasolina, el diesel y el combustible de aviación supera el valor del crudo y los costos de refinación.

La dificultad consiste en encontrar la forma de refinar éste lo más barato posible y vender sus derivados en mercados en los que generarán los mayores ingresos.

Las refinerías de Conoco ganaron 482 millones de dólares en los primeros tres meses del año. En el mismo periodo del año pasado perdieron cuatro millones de dólares.

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Chris Kahn está en Twitter: www.twitter.com/ChrisKahnAP .