Un joven sometido al primer transplante de ambas piernas en el mundo podría caminar con la ayuda de muletas en unos seis o siete meses más si la rehabilitación progresa satisfactoriamente, dijo el martes el cirujano español que dirigió la operación.

El doctor Pedro Cavadas dijo que el paciente es un joven de unos 20 años que perdió las piernas por encima de la rodilla en un accidente, pero no dio más detalles del paciente ni del donante.

La operación fue iniciada el domingo por la noche en un hospital de Valencia y duró 10 horas. Cavadas dijo que el paciente está encantado con sus nuevas piernas.

Los médicos han trasplantado previamente manos, brazos e incluso caras, pero nunca ambas piernas. Eso obedece en gran parte porque las piernas artificiales por lo general permiten a los pacientes caminar e incluso correr.

Otros médicos que no participaron en la operación dijeron que los próximos días serán cruciales para establecer un potente flujo sanguíneo en las nuevas piernas del paciente. "Esa es ahora la prioridad", dijo el doctor Nadey Hakim, director de cirugía de la Unidad de Transplantes West London, en el Hospital Hammersmith. "Si cesa el flujo sanguíneo, mueren las piernas", agregó.

Hakim cree que si todo va bien, el paciente podría recuperar en un 60% el uso de sus nuevas piernas, conforme a la proporción que han podido recuperar los pacientes de transplantes de manos y brazos. "Si recupera la fuerza en los músculos de su pierna transplantada es la clave", según Hakim.

Cavadas dijo que la clave de la prolongada rehabilitación residirá en cómo se regeneran los nervios y se unen a los músculos, articulaciones y piel.

El médico español dijo confiar que el paciente podrá caminar con muletas e incluso sin ellas a largo plazo, aunque ello depende en gran parte del proceso fisioterapeútico.

"Si todo sale como esperamos, podría pensarse que en seis o siete meses podrá caminar con muletas", dijo Cavadas.

Empero, otros especialistas estimaron que podría demorar un año o dos antes de que el paciente pueda usar sus piernas.

"La regeneración de los nervios ocurre generalmente a un ritmo de una pulgada (2,5 centímetros) por mes", dijo el doctor W.P. Andrew Lee, director de cirugía plástica y reconstructiva de la Facultad de Medicina de la Universidad Johns Hopkins.

Agregó no estar seguro de cuánto uso podrá hacer el paciente de sus piernas. Dijo que a no ser que el paciente recupere la sensación en sus piernas y dedos de los pies, no podrá caminar.

Además, puso en duda si los beneficios potenciales de la operación su mayores que los riesgos, ya que el paciente necesitará tomar fármacos contra el rechazo el resto de su vida, pese a que tienen serios efectos secundarios.

Lee dijo que las piernas artificiales ofrecen a la mayoría de los pacientes una excelente posibilidad de recuperar su movilidad.

Las autoridades españolas dijeron que los médicos intentaron acoplar piernas prostáticas a este paciente, pero no sirvieron porque su amputación estaba muy separada de la rodilla.

Cavadas realizó el primer transplante doble de manos en España en 2006 y en 2009 el primero de rostro.

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La periodista de The Associated Press especializada en temas médicos Maria Cheng contribuyó a este artículo desde Londres.