Estados Unidos y sus aliados están cerca de derrotar a al-Qaida después de matar a Osama bin Laden y conseguir nueva información sobre otras figuras del grupo terrorista, aseguró el sábado el nuevo secretario de Defensa estadounidense, Leon Panetta.

El también ex director de la CIA ofreció una evaluación optimista sobre las perspectivas de poner fin a la amenaza de al-Qaida, al hablar con periodistas que lo acompañaban en un vuelo a Afganistán, su primera visita desde que asumió como jefe del Pentágono el 1 de julio.

En una entrevista separada más tarde, el general David Petraeus, máximo comandante de Estados Unidos en Afganistán, dijo estar de acuerdo con la evaluación de Panetta.

A raíz de la incursión del 2 de mayo de un comando especial que mató a bin Laden en Pakistán, Estados Unidos ha determinado que la eliminación "de entre 10 y 20 de los principales líderes" de al-Qaida paralizaría la red terrorista, dijo Panetta. Esos líderes están en Pakistán, Yemen, Somalia y el norte de Africa, agregó.

"Estamos al alcance de infligirle una derrota estratégica a al-Qaida", aseguró Panetta, quien habló con periodistas por primera vez desde que sucedió a Robert Gates como secretario de Defensa.

"La clave es que, después de haber conseguido a bin Laden, ahora hemos identificado a algunos de los líderes clave de al-Qaida, tanto en Pakistán como en Yemen y en otras áreas", dijo.

"Si tenemos éxito y los atrapamos, creo que realmente socavaremos su capacidad de hacer cualquier tipo de planificación, de realizar cualquier tipo de ataque" en Estados Unidos, afirmó. "Por eso creo que está al alcance. ¿Tendremos más trabajo? Por supuesto que sí, pero creo que lo tenemos al alcance", insistió.

En una entrevista en la principal sede militar de Estados Unidos en Kabul, Petraeus dijo que al-Qaida está tratando de esconderse.

"Se le ha hecho un daño enorme a al-Qaida", más allá de la muerte de bin Laden, en las áreas del oeste de Pakistán donde se cree que opera el grupo, dijo Petraeus. "Eso ha perturbado de manera muy significativa sus esfuerzos y mantiene nuestra perspectiva de infligirle una derrota estratégica, del desmantelamiento estratégico de al-Qaida", añadió.

Al preguntársele qué entiende por una "derrota estratégica" de al-Qaida, Petraeus dijo que eso significa que "no podrá realizar ataques estratégicamente importantes".

Petraeus, quien dejará su cargo este mes para relevar a Panetta al frente de la CIA, dijo que hay unos cuantos terroristas de al-Qaida en Afganistán.

Dijo que es probable que la "marca" de al-Qaida siga estando presente en el terreno global, incluso si el núcleo de la organización terrorista, con sede en Pakistán, es incapaz de efectuar ataques importantes contra Occidente.

Panetta dijo que las 10 a 20 figuras terroristas más importantes en la jerarquía de al-Qaida que ahora son el foco de los esfuerzos de Estados Unidos incluyen a Aiman al-Zawahri, el sucesor de bin Laden como líder de al-Qaida.

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Robert Burns tiene su cuenta en Twitter en: robertburnsAP.