La ex primera dama Betty Ford, cuya batalla para superar la adicción al alcohol y otras drogas inspiró a celebridades y personas comunes por igual para buscar tratamiento, falleció el viernes, dijo un amigo de su familia. Tenía 93 años.

El deceso de la ex primera dama fue confirmado por Marty Allen, presidente emérito de la Fundación Ford. Allen no reveló la causa del deceso, y explicó que la Biblioteca Presidencial Gerald R. Ford divulgaría información adicional.

Betty Ford, cuyo marido Gerald murió en el 2006, se había sometido a una cirugía por un padecimiento no revelado, en abril del 2007. Durante sus años en la Casa Blanca (de 1974 a 1977), y aún después, Ford recibió elogios por su sinceridad y valor al librar la batalla contra el cáncer de seno, una severa artritis, el alcoholismo y la drogadicción. Fue también defensora del derecho al aborto y de la equidad de género.

Su Betty Ford Center fue un oasis en el desierto, que rescató de la adicción a celebridades y a ciudadanos comunes. Fue también lo que dio fama a la ex primera dama, esta vez por sus propias obras. Ford siempre se mostró modesta respecto de su logro.

"La gente que se recupera suele decirme: 'me salvaste la vida', 'cambiaste mi vida''', recordó alguna vez. "Ellos no se dan cuenta de que nosotros sólo proporcionamos los medios para que ellos logren esto por ellos mismos; eso es todo".

Aunque el centro se volvió famoso por atender celebridades como Elizabeth Taylor, Johnny Cash y Lindsay Lohan, mantiene sus cuotas relativamente bajas y ha atendido a más de 90.000 personas.

Ford recaudó millones de dólares para el centro y estuvo al pendiente de sus operaciones. Solía darle la bienvenida a los nuevos pacientes con un discurso que comenzaba con las siguientes palabras:

"Hola, me llamo Betty Ford, y soy una alcohólica y drogadicta".

Betty y Gerald se casaron en 1948, el mismo año en que él fue elegido al Congreso. Betty Ford se convirtió en una figura pública en 1974, cuando su marido asumió la presidencia, tras la renuncia de Richard Nixon.

Semanas después, se diagnosticó un cáncer de seno a Betty Ford, quien destacó por la apertura y valor con los que enfrentó su enfermedad.

Ford perdió las elecciones de 1976 frente a Jimmy Carter. Luego, Betty Ford fue atendida por su adicción al alcohol y a los fármacos, lo que le llevó a fundar su centro.

En un comunicado emitido el viernes, el presidente Barack Obama dijo que el Betty Ford Center honrará el legado de la ex primera dama "al seguir dando una nueva oportunidad de vida a innumerables estadounidenses".

"Como primera dama de nuestra nación, ella fue una defensora poderosa de los derechos y de la salud de las mujeres", dijo Obama. "Luego de dejar la Casa Blanca, Ford ayudó a reducir el estigma social que provocaba la adicción, e inspiró a miles de personas a buscar ese tratamiento que necesitaban mucho".

Después de que Gerald Ford murió a los 93 años, el 26 de diciembre del 2006, su viuda dijo: "La vida de él estuvo llena del amor a Dios, su familia y su país".

Mientras ella y sus hijos encabezaban el duelo por Gerald Ford, muchos estadounidenses recordaron las contribuciones de la viuda, junto a las del ex mandatario. Se calculó entonces que el Betty Ford Center había atendido a 76.000 personas.

"Ella fue una maravillosa esposa y madre, una gran amiga y una valerosa primera dama", consideró el ex presidente George Bush padre, en un comunicado emitido el viernes. "Nadie enfrentó los problemas de la vida con tanta fortaleza u honestidad. Como resultado todos aprendimos de los desafíos que ella enfrentó".

Betty y Gerald Ford tuvieron cuatro hijos, Michael Gerald, nacido en 1950; John Gardner, en 1952; Steven Meigs, en 1956, y Susan Elizabeth, en 1957.

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En la internet:

Betty Ford Center: http://www.bettyfordcenter.org/

Biblioteca y museo Gerald Ford: http://www.fordlibrarymuseum.gov/default.asp