Cientos de miles de sirios con ramas de olivo exigieron el viernes el fin del régimen del presidente Bashar Assad en la ciudad de Hama, a la que viajaron los embajadores estadounidense y francés en una muestra de apoyo a las protestas.

Diversas ciudades y poblados también fueron escenario de movilizaciones a nivel nacional, lo cual desató acciones de represión que dejaron al menos 13 personas muertas y más de 40 heridas, dijeron activistas.

Sin embargo, la protesta en Hama fue la más numerosa y la que atrajo la mayor atención.

Dos testigos dijeron que las multitudes aumentaban de número en esta ciudad del centro del país que se ha convertido en epicentro de las protestas y donde se han registrado las movilizaciones más importantes desde que comenzaron hace casi cuatro meses.

"La gente está cantando 'Sólo nos hincamos ante Dios''', dijo por teléfono uno de los testigos a la AP, mientras se escuchaba de fondo el sonido de la multitud. La fuente solicitó el anonimato debido a que teme por su seguridad.

Otro activista afirmó que la protesta era más multitudinaria que la de 300.000 personas del viernes pasado, quizá debido a que las visitas de los embajadores alentaron a los participantes.

"No hubo violencia. Cuando no tenemos fuerzas de seguridad, no hay violencia", dijo el activista, quien solicitó el anonimato por temor a represalias.

Hama persiste como un dilema potencial para el régimen de Siria debido al simbolismo de la ciudad como un baluarte de la oposición al régimen de la familia Assad.

En 1982, el finado Hafez Assad ordenó a sus efectivos que aplastaran en el lugar una rebelión islámica, acción que dejó entre 20.000 y 25.000 muertos, según los activistas.

Una nueva ofensiva reforzaría las demandas de la oposición en Hama, pero el régimen de Assad tampoco desea una repetición de la protesta multitudinaria del viernes anterior en la que participaron unas 300.000 personas.

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Los periodistas de The Associated Press Elizabeth A. Kennedy, en Beirut, y Matthew Lee y Bradley Klapper, en Washington, contribuyeron a este despacho.

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Diaa Hadid tiene twitter en http://twitter.com/diaahadid y Bassem Mroue en http://twitter.com/bmroue