Otón de Habsburgo, el hijo mayor del último emperador del imperio austro-húngaro y jefe de una de las familias más influyentes de Europa, murió el lunes, anunció su vocera. Tenia 98 años.

Habsburgo murió mientras dormía en su casa en Poecking, en el sur de Alemania, donde vivía exiliado desde la década de 1950, dijo su vocera Eva Demmerle a The Associated Press. Partidario por mucho tiempo de la reunificación europea, hizo campaña contra el comunismo y en favor del fin de la Cortina de Hierro.

Habsburgo, quien nació en 1912 en lo que hoy es Austria, fue testigo del ocaso de su familia debido al desmantelamiento del imperio austro-húngaro y la conversión de Austria en una república al término de la Primera Guerra Mundial.

Asumió la jefatura de la familia a la muerte de su padre en 1922 y mantuvo su reclamo del trono hasta la década de 1960.

Fue miembro del Parlamento Europeo por la Unión Cristiana Social Bávara, conservadora, en el sur de Alemania, y también ocupó la presidencia de la Liga Pan-Europea de 1979 a 1999.

En ese cargo, Habsburgo tuvo un papel importante en la convocatoria de una manifestación por la paz llamada Picnic Pan-Europeo que se efectuó en 1989 en la frontera entre Austria y Hungría.

La apertura de la frontera durante un periodo breve fue un gesto simbólico pero sirvió para que 600 alemanes orientales escaparan del comunismo meses antes de la caída del Muro de Berlín. Fue la primera vez que una nación del este de Europa abría sus fronteras en un suceso considerado el inicio de la caída del comunismo.

El presidente de la Comisión europea, José Manuel Barroso, expresó su pesar por el deceso de "un europeo grande... que en su rica vida dio impulso importante al proyecto europeo".

"Hizo una contribución central para la apertura de la Cortina de Hierro y la reunificación pacífica de nuestro continente, el cual estuvo dividido por mucho tiempo", dijo Barroso en un comunicado.

"Yo en particular recuerdo su postura firme contra todas las formas de totalitarismo y en favor de los valores fundamentales de Europa", agregó.

Habsburgo nació en la ciudad austriaca de Reichenau y era el hijo mayor de Carlos I, cuya familia había gobernado durante siglos grandes regiones del centro y el este de Europa.

Sin embargo, a la derrota de Austria y Alemania en la Primera Guerra Mundial siguieron el desmembramiento del imperio austro-húngaro, la abdicación de Carlos I y la conversión de Austria en república.

La esposa de Otón de Habsburgo, Regina, murió el año pasado. La pareja tuvo siete hijos. El mayor, Karl, ahora está a cargo de los asuntos de la familia y ha sido el jefe oficial de la Casa de los Habsburgo desde el 2007.

Habsburgo será enterrado el 16 de julio en la Tumba del Emperador en Viena, bajo la Iglesia Capuchina en la capital austriaca.

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Gabriele Steinhauser en Bruselas contribuyó con este despacho.