Philippe Gilbert ganó el sábado la primera etapa del Tour de Francia y se adjudicó la casaca amarilla, mientras el campeón vigente, Alberto Contador, perdió más de un minuto debido a un choque.

El ciclista belga, que asombró a los aficionados al conquistar tres carreras clásicas en abril, se desprendió del pelotón en los últimos centenares de metros y besó su casaca al trasponer la meta.

"Faltaban 500 metros, tenía ventaja, y fui por la victoria", afirmó. "Fue un esfuerzo extremo y pude imponerme".

Gilbert, que este año suma 13 victorias entre carreras y etapas, era uno de los favoritos para ganar la etapa inicial.

La etapa del sábado de la edición 98 de la carrera más prestigiosa del ciclismo abarcó 191,5 kilómetros (119 millas) entre La Barre-de-Monts y Mont des Alouettes.

Gilbert, del equipo Omega Pharma-Lotto, cubrió el trayecto en 4 horas, 41 minutos y 31 segundos.

El dos veces subcampeón del tour, el australiano Cadel Evans, del BMC Racing Team, le siguió a 3 segundos, y tercero llegó el noruego Thor Hushovd, de Garmin-Cervelo, a 6 segundos.

Contador, de Saxo Bank Sungard, quedó a 1:20 del puntero.

Dos de los presuntos animadores de la competencia, el luxemburgués Frank Schleck, de Leopard-Trek, y el kazajo Alexandre Vinokourov, de Pro Team Astana, llegaron a 6 segundos.

La competencia, que totalizará 3.430 kilómetros (2.131 millas) hasta culminar el 24 de julio en París, se perfilaba como una batalla entre corredores como Contador y Schleck, primero y segundo respectivamente en el Tour del 2010.

Pero los dos tuvieron dificultades hacia el final de la etapa.

Faltando 9 kilómetros (5,5 millas), el corredor Maxim Iglinskiy, de Astana, embistió con el hombro a un espectador y causó un choque múltiple que demoró a Contador y dividió el pelotón. Unos 40 corredores se mantuvieron al frente.

Schleck también se demoró a causa de otro choque cerca del final y terminó en el puesto 39. Pero según las reglas de la carrera sobre choques en los tres últimos kilómetros, le acreditaron el mismo tiempo que el pelotón que integraba, a seis segundos del puntero, y le correspondió el puesto 33.

Un total de cinco carreras alteraron las posiciones en la etapa inicial.