Un día después de renunciar como director de la CIA, Leon Panetta prestó juramento el viernes como nuevo secretario de Defensa, tras lo cual le dijo a los miembros de las fuerzas armadas y sus familiares que "son mi primera prioridad".

Panetta se iba a reunir más tarde con su personal civil y con los jefes del ejército, la armada, la infantería de marina y la fuerza aérea. Además, tenía planeado un almuerzo con el almirante Mike Mullen, jefe del Estado Mayor Conjunto. El portavoz Doug Wilson dijo que Panetta trabajará para mantener relaciones estrechas con todos los niveles de las fuerzas armadas.

Sucede a Robert Gates — un republicano que estaba en el puesto desde el gobierno de George W. Bush_, y es el primer demócrata en encabezar el Pentágono desde que William J. Perry finalizó su término en 1997.

En un reconocimiento a Gates, Panetta escribió en un mensaje a los soldados y trabajadores civiles en el Departamento de Defensa que él planea emular a su predecesor en su papel de defensor de las tropas y sus familias.

"Prometo hacer lo mismo", dijo.

A su arribo a la entrada del Pentágono, Panetta fue recibido por su principal asistente militar, el teniente general John Kelly, quien le estrechó la mano y dijo "Bienvenido a bordo". Panetta subió entonces las escaleras hasta su oficina en el tercer piso, donde prestó juramento como el 23er secretario de Defensa del país.

En su mensaje escrito, emitido poco después de la juramentación, Panetta dijo que en sus dos años y medio como director de la CIA él apreció las capacidades de las fuerzas armadas, y prometió que como jefe del Pentágono hará todo lo posible para mantener esa fortaleza.

"Nuestro país está en guerra", escribió. "Tenemos que vencer a nuestros enemigos. Persistiremos en nuestros esfuerzos para perturbar, desmantelar y derrotar a al-Qaida".

Mencionó que su llegada al Pentágono coincide con el inicio de la retirada estadounidense de Afganistán, de acuerdo con el calendario anunciado por el presidente Barack Obama la semana pasada.

Más tarde el viernes, Panetta viajará a su casa en California para pasarse allí el feriado del Día de la Independencia, de acuerdo con el vocero del Pentágono, coronel David Lapan.

Panetta sirvió en el ejército brevemente en la década de 1960, pero nunca trabajó en el Pentágono.