Un equipo de astrónomos europeos que atisbó los confines del universo dice haber detectado el quasar más distante jamás descubierto.

La luz de este brillante objeto cuasi estelar tardó casi 13.000 millones en llegar a la Tierra, lo que significa que existía cuando el universo apenas tenía 770 millones de años, un bebé según los estándares cósmicos. El descubrimiento revela el objeto más brillante detectado hasta la fecha.

Para sorpresa de los científicos, el hoyo negro que impulsa este quasar tiene una masa 2.000 millones de veces mayor que la del Sol. Es un misterio cómo creció tanto tan temprano en la historia del universo. Se sabe que los hoyos negros se alimentan de estrellas, gas y otra materia, pero siempre se supuso que su crecimiento era lento.

El descubrimiento se reporta en la edición del jueves de la revista Nature.

Como los quasares son tan luminosos, orientan a los astrónomos que estudian las condiciones del cosmos a partir de la Explosión Primordial, el acontecimiento que se supone creó el universo hace 13.700 millones de años. Los investigadores compiten por observar los confines del tiempo y el espacio. Mientras más lejos llegan en el espacio, más lejos llegan en el tiempo.

El récord anterior pertenecía a un quasar que databa de cuando el universo tenía 870 millones de años.

El nuevo quasar — que lleva el complicado nombre de ULAS J1120+0641 — fue identificado en las imágenes de un reconocimiento espacial efectuado por el Telescopio Infrarrojo del Reino Unido, cerca de la cumbre del Mauna Kea, en Hawai. El descubrimiento fue confirmado por otros telescopios.

"Es como buscar oro. Uno busca algo brillante", explicó el investigador central Daniel Mortlock, astrofísico en el Imperial College de Londres.

En un editorial que acompaña al informe, Chris Willott, del Centro Canadiense de Datos de Astronomía, califica el quasar como un "monstruo" que podría desbaratar las teorías actuales sobre el crecimiento de los hoyos negros.

"La existencia de este quasar va a provocar insomnio en algunos teóricos", conjeturó Willott, que no participó en el equipo de investigación.

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En internet:

Revista Nature: www.nature.com/nature

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Alicia Chang está en: http://twitter.com/SciWriAlicia