Dientes putrefactos. Pulmones enfermos. El cadáver de un fumador.

Esas son las imágenes de algunas de las nueve etiquetas de advertencia que muestran los peligros del tabaquismo y que serán requeridas por la Administración de Drogas y Alimentos de Estados Unidos para todos los paquetes de cigarrillos vendidos en el país a partir de 2012.

Otras de las nuevas imágenes son un hombre con traqueotomía, fumando y una madre con un bebé en los brazos y humo de cigarrillos alrededor de ellos. Las etiquetas incluirán frases como "Fumar puede matarte" y "los cigarrillos causan cáncer".

Las etiquetas, que la FDA dio a conocer el martes, son parte del cambio más significativo a los paquetes de cigarrillos en Estados Unidos en los últimos 25 años. Son parte de una vasta campaña para reducir el tabaquismo, que mata anualmente a 443.000 personas en el país.

Las etiquetas cubrirán la mitad superior de la cajetilla, en ambos lados, e incluyen un número telefónico para los que quieran dejar de fumar.

Las etiquetas de advertencia de la FDA deberán aparecer además en los anuncios, cubriendo el 20% de su superficie. Los fabricantes de cigarrillos disponen hasta el cuarto trimestre de 2012 para adoptar las nuevas normas.

"Este tipo de advertencia gráfica descarnada fortalece en entendimiento de la gente de los peligros de fumar", dijo la comisionada de la FDA Margaret Hamburg en una entrevista con The Associated Press. "Claramente tenemos que renovar una conversación nacional sobre estos temas y aumentar la conciencia", agregó.

La nueva disposición fue incluida en una ley aprobada en 2009 que, por primera vez, dio al gobierno federal autoridad para regular el consumo de tabaco, incluyendo directrices en su mercadeo, etiquetado, prohibir ciertos productos y limitar la nicotina. El anuncio sigue un examen de escritos científicos, comentarios públicos y resultados de un estudio comisionado por la FDA de 36 etiquetas propuestas en noviembre pasado.

En los últimos años más de 30 países o jurisdicciones han adoptado etiquetas similares a las de la FDA. Estados Unidos adoptó las primeras etiquetas de advertencia en 1965 y las de la actualidad fueron incluidas en todas las cajetillas de cigarrillos a mediados de la década de 1980.

La FDA dijo que las nuevas etiquetas "ilustrarán clara y gráficamente los riesgos que para la salud entraña fumar", además de animar a los fumadores a que abandonen el hábito y al mismo tiempo intenta convencer a los no fumadores y adolescentes a que no lo empiecen.

"Estas etiquetas son descripciones francas, honestas y poderosas y detallan gráficamente los peligros que para la salud entraña el fumar", dijo en una declaración la secretaria de Salud, Kathleen Sebelius.

El presidente de la Sociedad Estadounidense contra el Cáncer, John R. Seffrin, elogió las nuevas etiquetas. Dijo que tienen el potencial de "alentar a los adultos a abandonar su mortífera adicción a los cigarrillos y desalentar a los niños a adquirirla".

La medida se produce cuando la cifra de estadounidenses fumadores ha caído drásticamente desde 1970, de casi 40% a un 20%, pero esa tasa se ha mantenido fija desde 2004.

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En internet:

Nuevas etiquetas de advertencia en los cigarrillos: http://1.usa.gov/j2DI5f

Michael Felberbaum tiene su cuenta en Twitter en http://www.twitter.com/MLFelberbaum