La agencia de investigaciones del Departamento de Defensa que ayudó a estimular el desarrollo de la internet, ahora quiere propuestas para enviar a personas a otros planetas.

El ganador recibirá medio millón de dólares por la idea. Este mes, 150 competidores respondieron al llamado inicial del gobierno federal de propuestas para viajes cósmicos. Funcionarios dijeron que entre los interesados hay nombres importantes.

El objetivo es conseguir viajes interestelares en un siglo.

El concepto de Starship Study proviene de DARPA, la Agencia de Proyectos de Estudios Avanzados de Defensa. La agencia ha destinado un total de un millón de dólares al proyecto. Después de estudiar las presentaciones en una conferencia en Orlando, Florida, la agencia decidirá en noviembre quién recibe el dinero.

El subsidio sería un "capital semilla" para ayudar a alguien a comenzar a pensar en la idea y hacer que esta despegue en el sector privado, dijo el jueves en una teleconferencia David Neyland, director de la oficina de tecnología táctica de DARPA.

No se trata de ir a un planeta cercano, como Marte. Y no es acerca del uso de sondas robóticas, que es algo que no le interesa al Departamento de Defensa, dijo Neyland.

Pero incluso la estrella más cercana más allá de nuestro sol está a 40 billones de kilómetros (25 billones de millas) de distancia. El cohete más rápido construido por el hombre tardaría más de 4.000 años en llegar hasta allá. Esto no se trata sólo de pensar en nuevos métodos para construir cohetes, afirmó Neyland. También es sobre cómo lidiar con la vida prolongada en el espacio, lo que plantea cuestiones para la medicina, la agricultura, la ética y la capacidad para valerse por uno mismo, dijo.

Entre los que mostraron interés en el proyecto a principios de este año está el millonario científico Craig Venter, quien fue uno de los que mapeó el genoma humano y ahora trabaja en proyectos sobre vida artificial y combustibles alternativos.

"Queremos capturar la imaginación de la gente", dijo Neyland.

No todo el mundo está de acuerdo con que el dinero se gaste de esta manera. Steve Ellis, vicepresidente de Contribuyentes por el Sentido Común, dijo, "Cuando nos fijamos en el universo — juego de palabras intencionado — de cosas que requieren que gastemos dinero en ellas, esto tiene que estar muy abajo en la lista de prioridades".

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En internet:

Starship Study de DARPA: www.100yss.org