Los precios del petróleo bajaron el lunes a su menor nivel en casi un mes después que un descenso en la calificación crediticia de Grecia incrementó los temores de que la economía europea se desacelere.

El crudo de referencia West Texas Intermediate perdió 1,99 dólares, el 2%, hasta ubicarse en 97,30 dólares por barril en la Bolsa Mercantil de Nueva York (Nymex). Es su nivel más bajo desde el 17 de mayo.

Algunos bancos de inversión como Goldman Sachs han dicho que los precios del petróleo deberían aumentar en los próximos 18 meses. Pero el crudo ha rondado los 100 dólares por barril desde principios de mayo debido a la débil demanda de gasolina, una caída en la confianza del consumidor e informes desalentadores sobre el desempleo en Estados Unidos.

Los informes de que Arabia Saudí aumentaría su producción de petróleo a 10 millones de barriles diarios arrastraron los precios hacia abajo a fines de la semana pasada.

"Hay algunos señores por ahí bastante temerosos de una caída importante en los precios del petróleo ahora", dijo el analista Stephen Schork.

El crudo bajó incluso más después de que Standard & Poor's disminuyó la calificación de crédito de Grecia, diciendo que se están incrementando los riesgos asociados al rescate financiero de ese país, "dado el ambiente político cada vez más complicado en Grecia combinado con su actual ambiente económico difícil".

La degradación de la deuda griega ocasionó una venta generalizada de contratos de crudo en momentos en que los inversionistas apuestan a que los problemas financieros de Grecia pudieran arrastrar consigo a todo el continente, señaló el analista del mercado petrolero Andrew Lipow.

Europa, que consume aproximadamente 18% del crudo mundial, podría registrar una disminución de la demanda si su economía tiene problemas.

"Una moratoria de pagos (de Grecia) podría arrastrar consigo al resto de las economías europeas y por consiguiente afectar el crecimiento mundial", agregó Lipow.

La mezcla Brent del Mar del Norte, utilizada para cotizar muchas variedades internacionales de petróleo, subió 32 centavos para establecerse en 119,10 dólares por barril en el mercado de futuros ICE. Se espera que disminuya el suministro del Brent debido a problemas de producción en ese mar, señaló Lipow.

El precio promedio de la gasolina en las estaciones de servicio de Estados Unidos se mantuvo en 3,703 dólares por galón, cerca de medio centavo abajo de precio del domingo. Un galón de gasolina regular está 26,7 centavos más barato que hace un mes, pero aún se encuentra más de un dólar arriba que el año pasado.

En otras cotizaciones en el Nymex para los contratos de julio, el combustible para calefacción se mantuvo casi sin cambios a 3,1058 dólares por galón, mientras que los futuros de gasolina bajaron 2,09 centavos, a 2,9968 dólares por galón. El gas natural perdió 11,1 centavos, a 4,646 dólares por cada 1.000 pies cúbicos.

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Chris Kahn puede ser contactado en http://www.twitter.com/ChrisKahnAP