Una nave rusa Soyuz despegó el miércoles del sur de Kazajstán para llevar a tres tripulantes a la Estación Espacial Internacional en una misión que coincidirá con el último viaje del transbordador estadounidense.

El cosmonauta ruso Sergei Volkov, el astronauta de la NASA Michael Fosssum y el japonés Satoshi Furukawa pasarán casi dos días en la reducida cápsula Soyuz antes de atracar en la estación espacial, donde permanecerán hasta mediados de noviembre.

Al estar presentes en la estación internacional cuando el transbordador espacial realice su viaje final, Fossum y su colega de la NASA Ron Garan encabezarán la ceremonia con la clausura del programa.

"Van a estar muy orgullosos de ser parte de la última misión del transbordador en la estación. Esto evidentemente va a ser un momento triste para todos nosotros al ver el fin del programa", dijo el también miembro de la NASA Jeff Williams, quien acompañó a la familia de Fossum durante su estadía en el cosmódromo de Baikonur, que Rusia arrienda en la ex república soviética de Kazajstán.

A las 02:15 horas del miércoles (2015 GMT del martes), el tremendo rugido de los motores del cohete resonó en los desiertos terrenos de la plataforma de lanzamiento en Baikonur mientras la cápsula Soyuz era llevada hacia el cielo, ante la alegría de parientes, amigos y colegas de los astronautas.

Según imágenes de video, Furukawa levantó un pulgar en señal de satisfacción mientras el cohete ingresaba a una órbita baja a una velocidad cercana a los 23.000 kilómetros por hora (14.000 millas por hora), y un juguete de textura suave comenzaba a flotar en un indicio de la gravedad cero.

"Nos sentimos muy bien", dijo Volkov en respuesta a una pregunta del control de la misión en las afueras de Moscú.

Al llegar a la estación, los tripulantes se sumarán a los actuales miembros de la estación — Garan y los cosmonautas rusos Andrei Borisenko y Alexander Samokutyayev.

El equipo del Soyuz atestiguará la última misión de un transbordador estadounidense. La NASA pondrá fin a su programa de este tipo de vehículos, creado hace 30 años, después del 8 de julio, cuando el Atlantis vuele a la Estación Espacial.